銀河系中央有個巨大黑洞,其質量是太陽的400萬倍左右,它是人類可以目睹其物質流動的少數鄰近黑洞之一。而科學家最近發現,這個巨大黑洞正在吞噬大量的氣體與塵埃,但他們不清楚原因為何。

美國加州大學洛杉磯分校(UCLA)物理學和天文學教授吉茲(Andrea Ghez)已經研究這個名叫人馬座A*(Sagittarius A*)的超級黑洞長達24年,但他們從未見過這樣的現象。

吉茲說,這個黑洞通常很安靜地進食,他們不知道甚麼原因造成它像現在這樣狼吞虎嚥。

吉茲的研究團隊分析了從2003年開始,在133個晚上所進行的超過13,000次觀測結果。他們發現,在5月13日晚上,人馬座A*的「不歸點」(point of no return)變得特別亮,其亮度是第二亮的觀測結果的兩倍。

「不歸點」是黑洞外圍的一個區域,物質一旦進入,就不可能逃離,所以它可以視為黑洞引力作用的臨界點。

吉茲表示,他們也發現今年另外兩個晚上人馬座A*有顯著的變化,而這三個變化都是「史無前例」的。

上述科學家在該黑洞四周所觀測到的亮度是落入黑洞中的氣體與塵埃的輻射線所引起的。儘管這些亮度總是會有變化,但科學家對於這幾次極端的亮度感到震驚。

這些發現讓他們質疑,這是罕見的單一事件,或是活動顯著增加的前兆?

吉茲說:「我們想知道這個超級黑洞為何和如何變得比較明亮。」

科學家推測說,該黑洞的活動增加可能有三個原因。

其一是名叫S0-2的恆星接近,其大量氣體抵達黑洞。其二是名叫G2的奇特天體接近,其外層物質被黑洞吸入。其三是大型的小行星被黑洞吞噬。

人馬座A*距離地球約26,000光年之遙,所以不會對地球構成威脅,而科學家所偵測到的輻射線也遠低於會影響地球生命的水平。◇