根據歐洲太空總署蓋亞(Gaia)衛星公佈新一輪數據,研究人員驚訝地發現,銀河系內各種天體巧妙地排列組合成宏觀中雄偉的崇山峻嶺、婀娜的河流、優雅的拱橋這樣的結構。

以前的研究已為人們構建了銀河系大概的樣子:螺旋型星系,像一個漂浮在太空中的荷包蛋,裏面散落著無數的恆星群。

據Live science報道,這份新研究從蓋亞衛星新公佈的5.5億個天體準確的方位和運動線路,觀測到了銀河系內部更多天體結構。

比如,他們看到在銀河系這個「荷包蛋」中間,夾著一個由八座山脊組成的山脈,每座山脊的頂部都點綴著幾顆頗有特色的恆星。數據分析顯示,這些恆星年齡和我們的太陽差不多,而銀河系中其它大齡恆星更多地散佈在銀河系內各處。科學家估計,這個信息也許有助於了解這些山脊的形成。

板塊運動造就了地球上的各種地貌,那銀河系的「樣貌」是甚麼因素造成的呢?科學家有三種猜測:

●  星體之間引力的相互作用可能產生共振波,把小結構體組織成較大的結構體;

●  星體、氣體、塵埃之間的摩擦力形成這種樣貌,就像衣服在洗衣機中洗滌後擰在一起;

●  外部天體如小型矮星系穿過銀河系,引起銀河系內部的皺褶(山脊),就像用腳踩住地毯拖動,讓地毯起褶。

研究人員根據第一和第三種猜測建立了模型,發現第一種內部作用力的模型產生的山脊與觀測到的最接近。

另外,第三種模型產生的山脊高度比觀測到的高。因此「山脊的高度可能是區分內在和外在作用成因的一個方法」,這份研究的主要作者悉尼大學的天文學家舒亞.坎那(Shourya Khanna)說。

研究人員表示,由於還未能就第二種猜測建立模型,因此分析結果有侷限性。用於研究的這批星體比較接近太陽,蓋亞衛星後續將發佈更大範圍星體的數據,有望提供更多線索。

這份研究已發表在論文預印網arXiv上,並將在《皇家天文學會月刊》(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society)上發表。#