美國太空總署(NASA)近日公佈了一張NGC 5866星系的照片,猶如一把輪廓清晰的光劍懸浮在太空中,和電影《星球大戰》中的光劍武器很像。

NGC 5866距離地球4400萬光年,直徑約6萬光年,比我們銀河系的半徑大一些。

說起星系,人們總會聯想到巨大的旋臂或者塵埃盤這些結構,但並不是所有的星系都「正臉」對著我們地球。NGC 5866就是一個以完美的「側臉」對著地球的例子。從地球的觀測角度,該星系的大部份結構都看不到。

這樣也不錯,NGC 5866看起來氣勢磅礡。

NASA於2003年發射的紅外線探測設備——斯皮策太空望遠鏡(Spitzer Space Telescope)拍攝了這張照片。通過分析星系塵埃發出的特定紅外波長,可以探測星系的構造。這些塵埃密度與煤煙和濃煙差不多,它們吸收恆星的星光後再放射出波長更長的光線,包括紅外線。

從照片上看NGC 5866的邊界限條清晰利落,NASA說,這說明該星系的外圍區域環繞著一個很扁平的塵埃環或塵埃盤。

塵埃環和塵埃盤有時是星系合併的產物,但會有些變形,而NGC 5866的塵埃環看不到這種特徵。

照片中的顏色代表紅外線相機接收到的三種波長的紅外線:藍色對應3.6微米波,主要由恆星發出;綠色是4.5微米波;紅色是8微米波。這張照片中藍色的光暈來自構成這個星系的主體恆星群。◇