人體的DNA時刻都在受損,也時刻由身體的修復機制在修復,要是沒有這種修復機制,癌症將肆虐人體。

最近一份研究發現,一種防紫外線的蛋白有遠不止防曬的功能——這種蛋白負責四處「巡邏」尋找受損DNA,找來「施工隊」並「監察」修復。

近期一份發表在《自然.結構和分子生物學》(Nature Structural and Molecular Biology)期刊的研究發現,「綁定紫外線損傷DNA蛋白」(UV-DDB)在人體微觀中像「直升機」一樣四處勘察受損DNA。

這份研究的主要作者、匹茲堡大學(University of Pittsburgh)的藥理和生化學教授Bennett Van Houten說:「如果你要修復路面的坑洞,首先你得找到它。UV-DDB就充當這樣的角色。它找到破損DNA,引來其它成員修補破損。」

Van Houten說,要在只有幾微米寬的30億個鹼基對中搜尋破損,可不是件易事。除了搜尋的範圍很大外,這些鹼基對排列緊密,很多分子都無法進入。

沿用路面坑洞的比喻,Van Houten說一種可能的策略是沿路步行,查看坑洞;另一個辦法是駕駛直升機查看。但是由於分子「看不到」路面的情況,因此UV-DDB結合兩種策略來尋找破損。

「UV-DDB就像一部直升機,能降落,查看幾個街區。它有能力幫助DNA修復分子找到它們找不到的、隱藏在染色體內的破損。」

Van Houten說,利用單個分子成像技術,這是第一份觀察到微觀中修復蛋白工作機制的研究。

研究者表示,這份研究的發現幫助解釋了為甚麼天生缺乏UV-DDB的兒童,在暴露在陽光下幾乎對皮膚癌完全無免疫力的原因;另一方面,也解釋了為甚麼UV-DDB水平較高的癌症病人對抗癌療法反應較好。◇