B-21「突襲者」(Raider)是美國空軍正在研發、具有隱形功能的遠程轟炸機,將用來取代現役的轟炸機。美空軍將領日前表示,這款轟炸機的研發進展順利,預計在2021年12月可以進行首次飛行。

據《空軍雜誌》(Air Force Magazine)報道,美國空軍副參謀長威爾遜(Stephen「Seve」Wilson)上將於7月24日在華府智囊米切爾研究所(Mitchell Institute)的研討會上做了上述表示。

B-21轟炸機由空軍與諾斯洛普‧格拉曼公司(Northrop Grumman)共同打造,將可攜帶傳統武器與核武器。它將是繼B-2轟炸機之後,空軍所擁有的第二款隱形轟炸機,但外界對其了解不多。

威爾遜在會議中提到,他最近參訪了諾斯洛普‧格拉曼公司的設施,看到B-21轟炸機的進展頗快。他還在手機上設定該款隱形轟炸機首次飛行的倒數計時,大約剩下863天。

這意味著它將在2021年12月進行首次飛行,但它預計在2020年代中期才會具有初步的作戰能力。

這是B-21轟炸機的示意圖。(Mike Tsukamoto/Air Force Magazine)
這是B-21轟炸機的示意圖。(Mike Tsukamoto/Air Force Magazine)

威爾遜指出,空軍正專注於B-21轟炸機的開發與B-52轟炸機藉由新引擎和新雷達進行現代化,他們將探討B-1、B-2和B-52轟炸機之間的戰力結構。而目前的共識是,空軍的長程打擊能力不足。

威爾遜透露說,空軍將需要至少100架B-21轟炸機。他們將持續檢視未來的轟炸機機型如何搭配。

他說,空軍尚未決定是否延長B-1和B-2轟炸機(預計2030年代初期退役)的服役年限,以增加轟炸機機隊數量,或單純地採用全部由B-21和B-52轟炸機所組成的機隊,但空軍不能同時擁有4種轟炸機。

他還說,儘管空軍將不會取得新的B-52轟炸機,但空軍全球打擊司令部(Air Force Global Strike Command)仍可能從亞利桑那州的「飛機墳場」挑選一二架已經退役的B-52轟炸機,使其重新服役。

該司令部在5月便讓一架已經在「飛機墳場」待了超過10年的B-52轟炸機,飛往路易斯安那州的巴克斯代爾空軍基地(Barksdale Air Force Base),準備重新服役,這是美國空軍史上的第二次。#