美國太空總署(NASA)6月27日表示,打算派一架無人旋翼機飛向土星最大衛星泰坦(Titan,又稱土衛六),以尋找生命基石,作為探索太陽系的下一項任務。

據中央社報道,NASA將於2026年展開這項名為「蜻蜓」(Dragonfly)的任務,預定2034年登陸,將派出一架旋翼機飛到這顆冰層覆蓋衛星的數十處地點;泰坦有濃厚大氣層,科學家認為這裏相當於非常早期的地球。

這是除了地球以外,唯一已知表面有液態河流、湖泊和海洋的天體,儘管裏頭含有甲烷和乙烷等碳氫化合物,而非水。

NASA署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)說:「造訪這個神秘海洋世界,可以徹底改變我們對宇宙生命的理解。」

「這項先進任務幾年前是難以想像的,但我們現在準備好迎接蜻蜓任務的驚人飛行。」

NASA指出,這架飛行器有8個旋翼,能像大型無人機般飛行。

NASA發聲明表示:「在這項基線2.7年的任務中,蜻蜓將探索從有機沙丘到撞擊坑底部等各種環境,在這裏液態水以及生命關鍵的複雜有機物質,可能曾經共存數萬年。」

泰坦是太陽系第2大衛星,擁有厚厚的水冰殼,水冰殼下面是一個主要由水組成的海洋。泰坦大氣層大部份為氮氣,和地球一樣,但密度是地球的4倍,而甲烷構成泰坦的雲和雨。

泰坦距離太陽約14億公里,其表面溫度為攝氏零下179度,地表壓力較地球高約50%。◇