「如果我們站在月球上看地球,這個精確度相當於我們不僅知道射電爆來源的城市,還知道其所在的郵編——甚至城區和街區。」最新一份定位射電爆來源的研究者如此形容他們所達到的精確度。

2007年才首次發現的快速射電爆(fast radio burst,FRB)是一種來自遙遠宇宙空間的高能電波脈衝,是何種天體事件發出如此強大的脈衝信號、並能穿過遙遠的太空抵達地球,至今仍是個謎。

這些信號抵達地球后僅持續幾毫秒,需要超高靈敏度的射電望遠鏡才能接收到。目前接收到的射電爆信號中,有的是重複出現的,有的只出現一次。科學家依據錄得信號的日期作為這些射電爆的編號。

科學家認為,準確定位這些信號來自哪裏將對了解信號產生的機制很有幫助。目前為止,科學家一共才定位了兩個射電爆來源。第一個是2017年,天文學家定位了重複性信號FRB121102的來源,發現它來自距離地球30億光年的地方、一個矮星系內誕生恆星的區域。

在6月27日發表在《科學》(Science)期刊上的研究中,澳洲國家科學機構聯邦科學與工業研究組織(CSIRO)的千米陣列望遠鏡(ASKAP)精確定位了2018年9月24日錄得的射電爆FRB 180924,是第二個來源定位。

這份研究測得FRB 180924來自距離地球36億光年的星系DES J214425.25-405400.81內、距離該星系中心1.3萬光年的區域。對該星系的初步探查顯示,它與銀河系差不多大,是早期形成的螺旋狀星系。

CSIRO的Keith Bannister在如本文開頭那般描述了這次定位的精確度。

這份研究還發現,FRB 180924發源地的情況和FRB121102發源地的情況有很大的不同。

澳洲斯威本科技大學(Swinburne University of Technology)的天文學家Adam Deller說:「它(FRB 180924)來自一個誕生恆星數量相對很少的巨大星系。這表明,多種不同的宇宙環境都能產生快速射電爆,或者說明,這些只收到一次的信號是由完全不同的機制(宇宙事件)產生的。」

另一位來自西澳科廷大學(Curtin University)的研究者Jean-Pierre Macquart認為,在遙遠的太空旅程中,這些射電信號遇到的太空物質改變了它們。分析這些信號,可以測量星系之間的物質量。◇