銀杏是世界上現存最古老的植物,具有強大生存能力,因與其它生物沒有親緣關系,銀杏被稱為「活化石」。在可能導致大多數其它物種死亡或顯著縮短壽命的條件下,它卻有能力存活下來,亦是1945年廣島原子彈爆炸中附近唯一幸存的植物物種。在檢視爆炸時,人們發現有六棵銀杏樹依然挺立。在爆炸後不久它們就發芽了,並且沒有發生重大變形,至今仍然存活著。

有趣的是,在核爆炸釋放的放射性同位素(包括放射性碘-131)下能夠幸存的這一植物,亦能夠賦予暴露於同一種放射元素下的人相似的防輻射特性。一項發表於2007年《Clinical Endocrinology and Metabolism》雜志上的研究表明,格雷夫斯病患者接受放射性碘131治療,會造成染色體損傷,研究發現患者在治療前接受銀杏葉補充劑,會減少他們DNA的損傷。

雖然有些植物也可以活到1,000歲以上,但銀杏不僅以長壽聞名,更可以讓食用銀杏提取物的人長壽。事實上,大量的臨床前及臨床研究表明,銀杏對於與年齡相關的認知衰退(如阿茲海默症、癡呆症)以及視覺障礙(如青光眼)很有效用。

一些研究發現,銀杏可能是通過降低氧化應激和增強線粒體呼吸來減緩細胞線粒體內的衰老過程。這種線粒體抗衰老作用可以在神經元和其它細胞中看到,如血小板、成纖維細胞、肝細胞、內皮細胞、心臟細胞等。

最令人鼓舞的一項關於銀杏的研究表明,在治療輕度至中度阿茲海默症症狀上,銀杏比暢銷的阿茲海默症藥物多奈哌齊(donepezil)更有效。除了腦部退化疾病,銀杏能夠通過促進多種體內有益的生理活動對多種疾病產生預防功效。如:過敏性呼吸道疾病,過敏性結膜炎,肌萎縮性脊髓側索硬化症,動脈粥樣硬化和哮喘等。

對於希望使用銀杏的人,需要特別注意銀杏的種子含有一種自然產生的神經毒素,名為銀杏毒素。對缺乏維他命B6或攝入大量維他命B6的脆弱人群可造成神經問題。銀杏葉子通常被認為是無害的,但是對於有癲癇發作歷史的人來說,小心一點總沒有害處。

最後想要提醒大家,老化加速及認知能力下降並不是因為缺乏如銀杏般的草藥,因此不要陷入特效藥的魅力之中,最好先改變自身的飲食和生活方式,預防老化疾病的發生。◇