最近,天文學家發現了一種被稱為「冷類星體」的新天體。它們可能是一種即將消亡的老年星系。6月12日在美國聖路易斯舉行的美國天文學會年會,首次公佈了這一發現。

類星體是星系中心超大質量黑洞驅動的明亮核心。星際氣體會落入超大質量黑洞周圍的吸積盤,並產生比一般星系強大數百倍的亮度。

然而,一般認為類星體是星系演化的末期。當星系演化成類星體時,它將失去產生新恆星的能力。這是因為產生新恆星所必要的星際氣體被類星體的黑洞吸走了。因此有些科學家認為類星體屬於老年星系。

但是在這項新研究中,天文學家發現,大約10%的類星體由於未知原因竟然仍然具有大量星際氣體。這種新發現的類星體被稱為冷類星體。

「我們通X射線觀測發現的這些類星體顯示出驚人的冷星際氣體總量,超過了以前通過紫外線觀測的預期結果。」文章作者之一,耶魯大學天文學和天體物理學中心(YCAA)主任梅格‧厄里(Meg Urry)教授說。

「最重要的是,當你觀察X射線或紅外線時,你會發現比在可見光或紫外線測量中發現的活動星系核(AGN)更加模糊,這說明觀測到了更多的塵埃。」厄里補充說。

研究小組表示,這一新發現可能代表了星系走向衰亡過程中的一個短暫階段,就像退休派對一樣。「這些星系是罕見的,因為它們處於過渡階段,並且這個過渡期應該非常短。我們恰好在這些星系中的恆星形成過程終結之前發現了它們。」文章第一作者,堪薩斯大學的埃里森‧柯克帕特里克(Allison Kirkpatrick)教授說。#