美國太空總署(NASA)考慮把低空地球軌道——國際太空站(ISS)環繞地球所在高度的軌道空間交給私有太空機構營運,作為太空實驗室、電影拍攝基地,甚至開放作為地球人將來運動、旅遊的場所,連ISS自身NASA都在考慮停止使用政府資金,交給私有機構營運。

上周,NASA公佈了「低空軌道商業化可行性研究」,收到來自包括亞馬遜(Amazon)旗下的藍源(Blue Origin)、洛歇馬田(Lockheed Martin)、波音(Boeing)等12家航空業大公司就如何營運低空軌道使其成為營利的商務領域提出的各種方案。

2018年美國聯邦預算中提議,到2024年底停止向ISS注資。NASA表示,希望在那之前完成把低空軌道空間交由私有機構營運的過渡,但NASA仍需要對這一領域有某種程度的使用權,可能以某種付費方式借用,繼續支持國家太空研究。

NASA網站綜合展示了這些公司的方案。有的公司如藍源和NanoRacks,提議利用升空的火箭外殼製造新的太空站;其它公司如Axiom打算發射商用部件先依附在國際太空站上,一兩年後再分離開建造私有的太空站。這份研究提出了各類經營模式,包括拍電影、拉贊助、作為運動場所、旅遊等。NASA表示,這一切都在等運送乘客和物資的發射成本降低後才能順利實現。

目前這些方案都還只是想法,NASA並未決定使用哪種私有化方案。NASA對ISS未來如何管理也不明朗。◇