在星系的漫長生命中,它們很有可能撞上其它的星系,因此造成星系級別的巨變。據phys.org報道,天文學家發現過去銀河系可能也經歷過這種災難。

哈佛史密松天體物理中心的研究員(Federico Marinacci)及其同事分析了一套宇宙學模擬計算及其中星系相互作用的模擬結果。其中,他們重點分析了星系合併事件後星系暈的演化歷史。

星系暈中的碎片是星系合併過程中造成潮汐現象的重要觀測指標。通過觀測星系暈,天文學家可以推斷近期星系的演化歷史。

但是,更久遠年代的星系合併等劇烈過程,對銀河系造成的破壞卻難以研究,因為隨著銀河系的自然運動和演化,很多星系暈中的痕跡變得模糊。

然而,銀河系歷史上的一些劇烈的星系合併造成了大災變。這種級別的巨變仍然會留下不少痕跡。天文學家發現,銀河系星系暈中的恆星組成成份,恆星運動和恆星密度等等都受到了巨大影響。

通過份析模擬計算的結果,研究小組得出結論,在大約60億到100億年前,銀河系曾與一個大型矮星系正面碰撞。這個矮星系大約有10億到100億個太陽質量。這樣猛烈的碰撞可以產生目前在銀河系星系暈中觀測到的恆星群體的特徵變化。

這項新研究揭秘了銀河系過去動盪的歷史,並且說明其實銀河系的演化並不是一帆風順的。

論文發表於2019年1月16日《皇家天文學會月報》。#