美國太空探索科技公司(SpaceX)於當地時間周四(5月23日)晚間發射了獵鷹9火箭,將首批60顆「星鏈」(Starlink)衛星送上太空。這是億萬富豪馬斯克(Elon Musk)創建的太空網絡,為全球提供寬頻互聯網覆蓋服務的關鍵一步。

美國東部時間周四晚上10時30分,搭載60顆衛星的獵鷹9號從佛羅里達州卡納維拉爾角(Cape Canaveral)空軍基地的SLC-40發射台發射升空。大約9分鐘後,獵鷹9號的一級火箭成功回收,降落在大西洋上的一艘駁船上。

這枚一級火箭此前曾被用於2018年9月的亞太5C衛星(Telstar 18 Vantage)、2019年1月的Iridium-8衛星發射任務。這是它第三次發射並成功回收。

按照計劃,在發射大約62分鐘後,60顆衛星將在距離地面大約270哩(約合435公里)的高度釋放,若一切順利,這些衛星將利用機載推進力到達距離地表大約340哩(約合547公里)的軌道上運行。

SpaceX表示,可能還需要一天的時間來了解所有部署的衛星是否能正常運行。據悉,每個衛星重約500磅(227千克),這60顆衛星的有效載荷達到了3萬磅(約合13.6噸)左右,是獵鷹9號火箭迄今為止攜帶的最重的衛星。而一次性將60顆衛星送上太空,創造了SpaceX發射重量紀錄。

這次的發射原定在上周進行,但第一次因為遭遇強風而延後,第二次則是更新衛星軟件和再三檢查所有系統。

SpaceX的這60顆衛星是「星鏈」項目的首批營運衛星,包括一個巨大的太空互聯網絡,由近1.2萬顆衛星組成,將部署在地球上方的低軌道上,並將向地面提供互聯網接入服務。「星鏈」項目是下一代衛星網絡,旨在為全球提供可靠和負擔得起的寬頻互聯網服務,尤其是尚未接入互聯網的地區。

此次發射成功,也為SpaceX今年年內的另外2~6次發射奠定了基礎。

SpaceX創始人馬斯克表示,SpaceX每年將發射2000顆衛星,最終目標是將12,000顆衛星送入軌道。SpaceX將於今年晚些時候或明年開始接觸客戶。

馬斯克早在2014年11月就提出搭建全球衛星互聯網的設想。按計劃,SpaceX將在2019年至2024年間在太空搭建由約1.2萬顆衛星組成的「星鏈」網絡,以形成一個巨大的太空互聯網絡,從太空向地面提供高速互聯網接入服務。

或許這次的成功發射,是一個新的太空網絡時代的開端。#