水母已經在地球上生存了大約5億年,使它們成為地球上存活時間最長的生物之一。現在,一個神秘的「水母」星系被發現在深太空游泳,其閃閃發光的觸角在宇宙中留下痕跡。美國太空總署的詹姆斯‧韋伯望遠鏡(James Webb Telescope)將在2021年發射入入太空軌道,開始觀測這種太空中的「水母」。

霍士新聞和「Space.com」網站4月22日報道,美國太空總署(NASA)表示,這個名為ESO 137-001的「水母」狀星系,尾部由長達260,000光年的太空氣體組成。這個「水母」狀星系在太空中「游泳」,最終將進入到NASA詹姆斯‧韋伯望遠鏡的視野中。

美國太空總署在聲明中說:「由年輕恆星組成的藍色絲帶像宇宙觸角一樣,懸掛在星系的圓盤上。」「然而,如果你通過X射線(望遠鏡)觀測星系,你會發現在星系後面是一股巨大的熱氣體。」

聲明表示,星系尾部氣體形成的新恆星是神秘的。

詹姆斯‧韋伯望遠鏡。(NASA/Chris Gunn)
詹姆斯‧韋伯望遠鏡。(NASA/Chris Gunn)

ESO 137-001距離地球不近,大約有2.2億光年,位於南三角座(Triangulum Australe)的棒旋星系 ,是矩尺座星系團(即阿貝爾3627,Abell 3627)的成員星系。

哈勃太空望遠鏡和錢德拉X射線天文台於2014年首次觀測到這個「水母」狀星系。ESO 137-001正在向星系團中心移動,其內的高溫氣體和塵埃被剝離,並產生長度26萬光年的尾部,形成了瀰散的深藍色條帶狀結構,向底部右面延伸。

然而,對於研究人員來說,恆星的形成方式以及發生這種情況所需的時間仍令人費解。

亞利桑那大學研究員、詹姆斯‧韋伯望遠鏡聯合研究員斯泰西‧艾伯茨(Stacey Alberts)說:「氣體和塵埃都被剝離了,但剝離的物質發生了甚麼、有多少(物質剝離),以及星系本身的事情仍然存在疑問。」

「水母」狀星系ESO 137-001已經產生出新的恆星令科學家們驚訝。艾伯茨說:「我們認為很難將已經形成恆星的分子雲剝離,因為它通過重力與星系緊密結合。這(新恆星誕生)意味著要麼我們錯了,要麼這種氣體被剝離且並加熱,但後來不得不冷卻,並可以凝聚並形成恆星。」

艾伯茨說,將這兩種情況區分開來是他們想要達到的目標之一。

詹姆斯‧韋伯望遠鏡計劃於2021年發射。NASA聲明還說,美國太空總署的詹姆斯‧韋伯太空望遠鏡在發射後,將研究ESO 137-001,以了解氣體是如何從星系中剝離,以及為甚麼恆星會在氣體中形成。#