4月13日早上,世界上最大的、獨一無二的飛機Stratolaunch在美國加州莫哈韋(Mojave)沙漠上完成首次試飛。這架飛機的商業目標是將衛星等送入太空。

CNN報道,首飛的試飛員埃文‧托馬斯(Evan Thomas)駕駛這架噴氣式飛機升空,速度約為每小時173哩,飛行高度達15,000呎。在經過將近兩個半小時的飛行後,飛機平穩安全地返回。

托馬斯是一名前F-16戰鬥機空軍飛行員。他說:「在大多數情況下,飛機按預期飛行。」

「總的來說太棒了。我真的不敢奢望在第一次飛行中能獲得更多了,特別是這種複雜性和具有獨特性的飛機。」他說。

「終於做到了」

「我們終於做到了,」 同溫層發射系統公司(Stratolaunch Systems)首席執行官讓‧弗洛伊德(Jean Floyd)在莫哈韋航空和航天港(Mojave Air and Space Port)機庫的新聞發佈會上說,「觀看這隻『鳥』的飛行是一個激動人心的時刻。」

同溫層發射系統公司是由已故微軟聯合創始人保羅‧艾倫(Paul Allen)於2011年創立,艾倫去年10月因病去世。弗洛伊德說,「多年來我一直想像著這個時刻,但如果沒有保羅站在我身邊,我都不敢想。」

他補充說,當飛機起飛時,他向艾倫私下說了聲「謝謝」。

同溫層發射系統公司發言人安德裏亞‧康特內(Andrea Courtney)在給「今日美國」的一份聲明中證實了這次首飛。聲明說:「作為首次飛行的一部份,飛行員在成功返回莫哈韋航空和航天港之前評估了飛機性能和操控性能。」

世界上最大的飛機Stratolaunch重達500,000磅,配備兩個機身,比最大的波音747還大。它的翼展長達385呎,超過足球場的長度。(April Keller / Stratolaunch Systems Corp / AFP)
世界上最大的飛機Stratolaunch重達500,000磅,配備兩個機身,比最大的波音747還大。它的翼展長達385呎,超過足球場的長度。(April Keller / Stratolaunch Systems Corp / AFP)

飛機是飛行發射台 將衛星射入低地球軌道

世界上最大的飛機Stratolaunch重達500,000磅,配備兩個機身。它的翼展長達385呎,超過足球場的長度。

這架飛機配備六個波音747發動機,起落架輪子達28個。計劃搭載550,000磅物體,可升空至35,000呎高度。

Stratolaunch有兩個機身,且各有一個駕駛艙。簡單來說,Stratolaunch飛機是一種巨大的飛行發射台,旨在將衛星射入低地球軌道。這架飛機旨在為軍事、私人公司甚至NASA本身,提供一種更經濟的進入太空的方式。

同溫層發射系統公司的商業模式要求將衛星送入太空,「如預訂航空公司航班一樣簡單」。

Stratolaunch的第一次飛行為該公司提供了一個新的起點,但在聯邦航空管理局(FAA)檢查和認證之前,飛行員必須進行多次試飛。

如果一切按計劃進行,該公司表示,這架飛機有望在明年某個時候發射第一顆衛星。

CNBC財經網站報道,SpaceX是同溫層發射系統公司最早的合作夥伴之一,但同溫層發射系統公司後來改為與諾斯羅普‧格魯曼(Northrop Grumman)公司擁有的Orbital ATK簽訂合同,搭載「飛馬座」(Pegasus)XL小型火箭。今年1月份,同溫層發射系統公司計劃發展自己的火箭隊。#