美國國家偵察局(National Reconnaissance Office,NRO)最近公佈了有關D-21無人偵察機的多份機密文件。該局在冷戰時期曾派遣這款偵察機飛越中國大陸,試圖蒐集關於中共核設施的情報。儘管這個項目未能成功,但卻為其它情報與國家安全項目留下了重要資產。

據國家利益(National Interest)網站報道,該局在3月21日公佈了這些封存了半個世紀的解密文件,內容是關於D-21無人偵察機的開發、部署和任務終結。

這款無人機由洛克希德公司(Lockheed Corporation)在上世紀60年代開發,其保密代號為「標籤板」(Tagboard)。它由鈦合金打造,重達12公噸,翼展為19呎(5.8米)。

該無人機可以3倍音速巡航,並飛行3,000哩(4,828公里)的距離。它安裝了一個300磅(166公斤)重的Hycon HR 335相機,可透過機身下方拍攝5,600張照片,其覆蓋範圍為16哩(25.7公里)寬、3,900哩(6276公里)長。

此無人機會沿著事先編寫好的路徑飛行,只需要發射它的飛機與其保持間歇性的無線電聯繫即可,這使得操作員能監控它的效能。當它抵達最終目的地時,它會投下一個裝有相機底片的膠囊,然後啟動自毀程序。

而底片會與降落傘一起降落。運輸機可在半空中抓取降落傘。如果不成功,海軍艦艇可從海洋中將其打撈上來。

美國軍方和情報部門在60年代後期希望,D-21無人偵察機能幫助美國監視戰略目標,而不危及飛行員的安全。這在當時比衛星還可靠。

美國參謀長聯席會議(Joint Chiefs of Staff)在1969年9月的一份備忘錄中說:「『標籤板』無人機提供了獨特的技術能力,以滿足美國針對敵對或潛在敵對的目標進行圖像偵察行動的需求。」

一架停放在美國空軍國家博物館(National Museum of the U.S. Air Force)裏的D-21無人偵察機。(U.S. Air Force)
一架停放在美國空軍國家博物館(National Museum of the U.S. Air Force)裏的D-21無人偵察機。(U.S. Air Force)

曾四次深入中國大陸執行任務

中共在1964年試爆第一顆原子彈。到了1969年,D-21無人偵察機已經可以執行任務。

美國參謀長聯席會議認為,中共的雷達可能可以偵查到D-21無人偵察機,但其防空導彈還不至於對它構成威脅。

從1969年到1971年,D-21無人偵察機執行了四次飛入中國領空的偵察任務,以監控中國南方的核設施,但這些任務被美國國家偵察局歸類為「不成功」。

以1971年3月4日執行的第三次任務為例,該無人機雖然飛完偵察路線,但未能安全地彈出其底片膠囊。

到了1971年年中,美國國家偵察局決定完全放棄D-21無人偵察機,而採行單純依賴衛星的情報蒐集方法。該局總結說,對於空中戰略偵察任務而言,不安全、不可靠的無人機不再被需要。

然而,時任該局局長的麥克盧卡斯(John McLucas)預期無人機有朝一日可能會重整旗鼓,執行不一樣的任務。他在1971年4月的一份備忘錄中表示:「我相信無人機配備武器的角色應該被開發。」

在幾十年後的今天,美軍已在無人機的開發上取得大幅進展,其中包括XQ-58A無人戰機,以及SR-72無人偵察機等。前者已經完成試飛,而後者尚在開發中,它的最高飛行速度預計可達到6倍音速,將成為史上最快的無人機。#