美國太空總署(NASA)披露,2018年12月份,曾經有一塊隕石在地球大氣層裏發生爆炸。

據BBC報道,這次隕石爆炸是30年來強度第二大的同類爆炸。也是自俄羅斯車里雅賓斯克(Chelyabinsk)隕石爆炸以來,6年裏強度最大的爆炸。

不過直到現在,它還沒有被廣泛關注,因為它是在俄羅斯堪察加半島(Kamchatka Peninsula)附近的白令海上空爆炸的。

這顆隕石爆炸的能量是廣島原子彈釋放能量的10倍。

據NASA行星防禦官林德利約翰遜(Lindley Johnson)透露,這麼大的火球(爆炸)每100年只能有兩到三個(次)。

當地時間2018年12月18日中午時分,這顆(直徑)幾米大的小行星以32公里 /米的速度穿過大氣層,在地球表面上方25.6公里處爆炸。其衝擊能量為173千噸TNT當量。

「它釋放的能量相當於車里雅賓斯克(Chelyabinsk)超火流星的40%,但它在白令海上空爆炸,所以沒有產生同樣的影響,也沒有出現在新聞中。」NASA近地天體觀測項目經理凱利法斯特(Kelly Fast)說。 

NASA的艱鉅任務

美國軍事衛星去年觀測到了這次隕石爆炸事件,之後美國空軍向NASA做了通知。

約翰遜博士(Dr Johnson)說,火球進入大氣層的位置距離北美和亞洲之間商務飛行的路線不遠。因此,研究人員一直在與航空公司進行核實,看看是否有關於該事件的報道。

2005年,美國國會要求NASA:到2020年,要找出90%的大小為140米以上的近地小行星。

這種大小的太空岩石一旦撞到地球上,會對整個地區產生影響。

但科學家們估計,要完成國會的這項指令,NASA還需要30年的時間。

外來物體一旦進入大氣層就能被確認,在這方面NASA已經取得重大成功,即它已經能夠根據外來物體的精確軌道計算其與地球碰撞的位置。

2018年6月,亞利桑那州的一個地面觀測台在撞地前8小時發現了一顆(直徑)3米大小的「2018年洛杉磯小行星(2018 LA)」。

NASA噴氣推進實驗室(JPL)的近地天體研究中心(Center for Near-Earth Object Studies)隨後對其軌道進行了精確測定,以便計算可能的撞擊位置。計算結果表明這塊隕石可能會在非洲南部撞擊地球。

正如計算所預測的那樣,後來在博茨瓦納一個農場的安全錄像機鏡頭捕捉到一個火球。而且之後在該地區發現了隕石碎片。

然而,最近在白令海上發生的隕石爆炸事件表明,更大的物體有可能在沒有警告的情況下撞擊地球,這就越發強調了監測系統進行改良的必要性。功能更強大的網絡不僅取決於地面望遠鏡,還取決於太空觀測站。

目前該機構正在開發一個名為NeoCam的望遠鏡。NeoCam將被發射到太空中的重力平衡點,在那裏它將探測大於140米的潛在危險小行星。

NeoCam項目的首席科學家艾米邁因策爾(Amy Mainzer)博士說,「我們的想法是儘可能接近國會為NASA制定的目標:找到90%的(直徑)140米以上的近地小行星。」

她說,如果不啟動NeoCam望遠鏡的研發項目,那麼以現有的地面觀測設備,「我們要花幾十年的時間(接近目標)。」

邁因策爾博士補充說,「但如果你有一台基於紅外線的(紅外線)望遠鏡,那麼速度就快多了。」◇