「天兵天將」顧名思義是指天國世界中的將領和士兵,在神話小說《封神演義》和《西遊記》中,我們常常會看到他們的出場。他們的主要作用是衛護天宮,維護佛法,下界降妖除魔。比如,《西遊記》中就描寫到:托塔李天王受玉皇大帝差遣,率領十萬天兵天將來降服孫悟空。

道教認為北斗眾星中有三十六罡,每個天罡星中有一神,與此對應,天宮共有三十六位神將。他們都具有降妖除魔的法力。這三十六位神將,有的原是歷史上的人物,如關羽,屬忠義孝烈的代表,死後封之為神;有的是高道,如王菩,羽化後被神化,成為王靈官。還有一些傳說中的人物,如泰山神溫瓊(又作瘟神),財神趙公明(亦作冥神、瘟神)等。

通常,天將大多穿著華麗的金甲,身體周圍有五彩霞光繚繞,身形也非常魁梧,顯得華麗和穩重。天兵也個個具有神力,他們通常聽從天將的調遣。

當人間妖魔鬼怪盛行、佛法被踐踏時,天兵天將秉承上天意旨,運用法力下界掃除妖魔。有詩云:

神目銳如光 威視妖邪慌 

助法正穹宇 伏魔浩氣蕩 

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