美國太空總署(NASA)最近藉由先進的空對空攝影技術,首次拍攝到兩架飛機以超音速飛行所產生的衝擊波互相影響的圖片。

NASA的岩士唐飛行研究中心(Armstrong Flight Research Center)藉由一架渦輪螺旋槳飛機,在加州上空拍攝到這兩架美國空軍T-38教練機的超音速衝擊波發生相互作用的圖片。

所謂衝擊波是指飛機以超音速飛行時所造成的瞬間壓力變化。這種衝擊波會在地面造成一種被稱為音爆(sonic boom)的巨大響聲。

這兩架T-38教練機彼此以大約30呎(9米)的距離列隊飛行,後面那架的高度比前面那架低了大約10呎(3米)。來自這兩架飛機的衝擊波清晰可見,而衝擊波之間互相影響的情形也是首次在飛行中被觀察到。為了捕捉這些畫面,NASA的飛機必須飛到30,000呎(9,144米)的高空,並待在精確的位置,等候那兩架T-38教練機在下方約2,000呎(610米)處以超音速飛過。而飛機上的照相機必須抓住正確的時間點才能拍到這些畫面。

這代表該NASA的升級版成像系統進行了一次成功測試。此成像系統含有可增加圖片品質的照相機系統,可以較廣的視野捕捉畫面。它也擁有更多的記憶空間,讓研究人員能將幀率(frame rate)增加至每秒1,400幀,進而更容易捕捉大量的畫面,同時讓資料更快地下載。

針對本次拍到的衝擊波互動圖片,NASA科學家史密斯(Neal Smith)表示,後面那架T-38教練機的衝擊波有點彎曲,這是因為它飛在前面那架的後方,所以衝擊波以不同的方式形成。

史密斯說:「這些資料真的能幫助我們更加了解這些衝擊波如何互相影響。」◇