日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)表示,該機構探測器「隼鳥2號」(Hayabusa2)成功降落在距離地球約3億公里的小行星「龍宮」(Ryugu)上,同時採集岩石樣本,以蒐集可探索太陽系生命起源的線索。這是該機構繼第一代「隼鳥」於2005年降落在小行星糸川(Itokawa)後的另一個壯舉。

從日本時間21日下午開始,「隼鳥2號」在距離龍宮約20公里處開始下降並減速,緩緩靠近「龍宮」表面,最終於22日上午降落在該小行星表面上一個半徑僅3米的狹窄區域內,並射出擊碎岩石的彈丸以採集岩石樣本,停留幾秒鐘後離開,回到待機的20公里上空。

在「隼鳥2號」登陸的過程中,JAXA控制的工作人員同時進行監控與直播。他們在證實該探測器成功登陸之後互相道賀,歡呼聲不絕於耳。

「隼鳥2號」項目負責人吉田真(Makoto Yoshikawa)表示,這個複雜的過程花費的時間比他們預期的還短,而且似乎沒出現問題。「我現在真的放心了。我覺得在登陸那一刻之前的時間很漫長。」

吉田真說,他希望這次的成功登陸能在行星科學方面帶來飛躍或新的發現。

「隼鳥2號」將在2019年夏季之前再次挑戰登陸,預計於2020年年底攜帶岩石樣本返回地球,供科學家進行研究。

「隼鳥2號」原計劃在去年10月進行首次登陸,但由於「龍宮」表面存在大塊岩石而且凹凸不平,可能危及機體,JAXA花費了幾個月的時間研究登陸方式。

「龍宮」位於火星和地球之間,直徑約900米,被視為含有大量的有機物質和水,保存著太陽系在46億年前誕生時的痕跡。

「隼鳥2號」的尺寸約為一個大型雪櫃,配有太陽能板。它於2014年12月從日本鹿兒島發射升空,在2018年6月抵達「龍宮」附近。它探測小行星的目的之一是要探索「地球上的生命從哪裏來」這樣的問題。#