科學家們通過改變老鼠大腦中的神經元,讓雌老鼠長出了強壯、密度大的骨頭。這一發現為找到治療女性骨質疏鬆症的方法邁出了第一步。

全世界有2億多女性受骨質疏鬆症的困擾,特別是過了更年期的婦女。

這份研究的作者之一、加州大學洛杉磯分校(UCLA)的Stephanie Correa對老鼠進行了基因修改,去除了老鼠大腦下丘腦區域的雌激素受體蛋白後,發現老鼠體重明顯增加了。

繼而他們發現這部份增加的體重並不來自與肌肉或脂肪的增加,而是骨頭密度和大小的顯著增加。一些經過基因修改的老鼠比沒有經過基因修改的老鼠增加了最多達800%的骨頭質量。

「我對這顯著的效果感到震驚,」Correa說,「我們立即意識到這是一個創新發現,展現了改善女性健康的一個全新的潛在方向。」

研究者們認為,年邁老鼠骨質的散失可能是雌激素向神經元發出減少調撥能量支持骨頭增長的信號。一旦刪除這些雌激素受體,有可能逆轉這個過程。

實驗顯示,接受基因修改的老鼠在生命的第二年仍保持強壯的骨頭;相比之下,沒有接受基因修改的老鼠,在20周時已出現明顯的骨質疏鬆問題。

實驗還顯示去除大腦中雌激素受體可以逆轉骨質疏鬆症狀:研究者們特意減少老鼠血液中的雌激素直到老鼠骨頭質量損失達70%,然後去除大腦中的雌激素受體,結果老鼠在不到1個月的時間內,又恢復了50%的骨頭質量。但是,實驗顯示這個方法對雄性老鼠不起作用。

這份研究近期發表在《自然.通訊》(Nature Communications)期刊上。◇