在1G時代,人們通過「大哥大」實現了無線語音聯絡;2G時代標誌著數字通信的開始,小小的手機撥弄幾下就能「飛鴿傳書」;3G時代,出現了影片電話和大量數據傳輸;4G時代,網速大大提升。然而,5G的到來,則完全是跨時代的飛躍——「萬物互聯」成為可能,毫秒級延遲將推動各行各業的升級換代。

5G時代的網速可能是4G的20倍——幾秒鐘下載一部電影,VR全景直播、家用8K電視這些酷炫的概念都可以實現,在體育場、演唱會、商場等人群密集的地方再也不用擔心網絡卡頓了。「物聯網」的功耗障礙得以解決,智慧城市、智能家居全線升級;低時延的信息傳輸,使得遠程醫療、無人駕駛更加安全可靠。

這一切的實現,已經指日可待。在不久前的高通技術峰會上,三星展示了5G智能手機原型,AT&T和Verizon則建立了迷你5G測試網絡。美國第一批可用的、具有5G功能的智能手機預計將在2019年春季到貨。德勤預計,2019年全球範圍內至少將有25家營運商推出5G服務,年底前將有約100萬部5G手機出貨。

然而,即使是在科技發達、人均收入較高的美國,現在仍有1900萬民眾沒有機會使用寬帶網絡。根據「聯邦通訊委員會」(Federal Communications Commission)的統計,美國農村四分之一的人口沒有安裝寬帶網絡。

「沒有安裝寬帶的最主要原因就是網費,許多人覺得網絡費用太貴,這也會有可能成為5G網絡普及的一個阻力。」皮尤研究中心(Pew Research Center)全球移民人口研究主任Mark Hugo Lopez表示,尤其是在西語裔、非洲裔等低收入社區,很多人只通過智能手機上網,在必要時才會去公共圖書館使用寬帶網絡。

1月23日,在布魯金斯學會(Brookings Institute)舉辦的5G物聯網研討會上,發展政策研究所(Progressive Policy Institute)首席經濟學家Michael Mandel認為,「G」的不斷升級就像是承載信息的管道不斷擴容,而基本服務的費用會隨之降低。

經濟學家Michael Mandel(右一)認為,網絡基本服務的費用會隨著5G時代的到來而降低。(林樂予/大紀元)
經濟學家Michael Mandel(右一)認為,網絡基本服務的費用會隨著5G時代的到來而降低。(林樂予/大紀元)

Mandel表示,十多年前的人們在使用手機通話時需要按時繳費,而現在美國的用戶幾乎不再需要付話費,通話和短信已經成為了基本服務的一部份,用戶只需要購買數據流量。隨著競爭加劇,供需關係改變,數據流量的價格很可能會下降。5G服務需要消耗更多的數據流量,而單位流量的費用則可能會降低。

其實,早在去年10月份,電信服務商Verizon就在四個城市推出了美國首個5G商用產品——家庭寬帶。對於該公司的老客戶收取每月50美元的費用,新客戶則為70美元,並伴有前三個月免費、贈送Apple TV機頂盒和三個月的Youtube TV訂閱等優惠活動,價格與目前的寬帶網絡基本持平。客戶能夠享受到大約300Mbps的典型網速,部份地點甚至可以飆到1Gbps左右,而且沒有流量配額的限制。

不過,如同所有最新推出的科技產品一樣,5G硬件設備價格不菲。根據市場研究機構ABI Research的估算,首批5G手機售價可能在600至700美元左右,蘋果和三星等品牌的5G手機價格將會更高。