最新一份研究觀察到在離地球146.4光年的一個四星系統裏,其中兩顆恆星周圍的原行星盤(protoplanetary disk)繞著恆星的兩極垂直旋轉。如果裏面能生成行星,那這個系統中行星上的四季、日夜將完全打破地球上對四季、日夜的認知模式。

天文學家目前認為,年輕的恆星周圍有一個由各種塵埃、氣體構成的原行星盤繞其旋轉,在運動過程中有30%的概率生成行星,形成像我們太陽系這樣的系統。

目前觀測到的恆星周圍的原行星盤大部份都是繞著恆星的赤道旋轉,就像我們太陽系一樣,裏面生成的行星也繞著恆星的赤道方向旋轉。

最新一份發表在《自然》(Nature)雜誌上的研究,藉助阿塔卡馬大型毫米波陣列(ALMA)望遠鏡的高清圖片,觀察到了一個罕見的四星系統:其中兩顆恆星互相繞著彼此赤道旋轉的同時,它們周圍的原行星盤繞著它們的兩極旋轉;更不可思議的是,另外兩顆恆星又繞著那兩顆恆星的原行星盤旋轉,也就是說,這兩顆恆星也繞著另外兩顆恆星的兩極旋轉。

這樣繞著兩極旋轉的方式,將導致該系統中行星上的四季有很大的不同,在不同軌道周期行星上不同緯度接收到陽光也不同。再結合行星自轉的方向,這種行星赤道周圍的溫度、日夜的狀態都會很奇特。而且兩極地區在同一時間可能會持續好幾年一直是夏季或冬季。這將是怎樣一種景象!

研究者之一、莫納甚大學(Monash University)天文物理研究中心的Daniel Price介紹了這一發現的幾個獨特之處:

● 以前人們以為系外行星都像太陽系的行星一樣,圍繞著一顆恆星旋轉,這次觀察到了圍繞著兩顆恆星旋轉的原行星盤;

● 令人驚訝的是,原行星盤還繞著恆星的兩極方向旋轉;

● 更不可思議的是,還有兩顆恆星順著原行星盤一起旋轉,組成這樣一個奇特的四星系統。

「如果行星誕生在這樣的原行星盤裏,可能會看到天空中有四個太陽。」Price說。

研究人員表示,雖然之前天文學家預測過可能存在這樣的系統,這個發現首次證實了這一理論。從地球的情況來看,軌道和日夜周期對生命的影響之大,這一發現將拓展人們對外星生命的探索思路。