人們一直以為視覺系統是人們對大腦功能中了解得較為徹底的一部份。然而最新一份研究顛覆了人們對視覺神經系統的認知,提出了許多新的疑問,發現大腦視覺功能中還蘊藏著很多令人驚訝的秘密——也許我們對人眼看東西的現有理論並不完全正確。

按照目前標準的視覺成像理論,所有來自視網膜的視覺信息必須先經過位於大腦後方的初級視皮層(V1),先提取簡單的信息,如線條和邊框,然後再經過幾個「高級處理區域」,分別提取更加複雜的信息,如形狀、陰影和動態等。

本月初發表在《科學》(Science)期刊上來自加州大學三藩市分校(UCSF)的研究首次發現,負責處理動態信息的「高級處理區域」之一——後鼻腔皮質(POR)似乎直接從位於大腦底部稱為上丘(superior colliculus)的感官處理中心獲取視覺數據。

「這就像我們發現了第二個『初級視皮層』一樣。」這份研究的主要作者之一、UCSF的生理學教授Massimo Scanziani說,這說明之前對視覺系統信息層級關係的整套認知是錯誤的,隨之而來的是很多的疑問,包括這兩個「並行」的視覺系統之間如何協作、如何得到一致的視覺結果?

這份研究的對象是老鼠的大腦。研究者們表示,人腦中情況是否如此,以及人腦中其它的「高級處理區域」是否也能直接從上丘獲得數據,這需要進行更多的研究來揭示。

研究者們認為,這項發現也許能夠解釋一些人的「盲視」現象——有的人由於V1受損導致失明,但是他們仍然能夠分辨物體所處的方位和繞開障礙物。「這是一項提出了很多問題,卻無法給出任何答案的研究,因為這就像很多新發現一樣,提出了之前人們所不知道的問題。」Scanziani說。◇