美國太空總署(NASA)拍攝到三角座星系(Triangulum Galaxy)有史以來最清晰的圖片。此螺旋星系距離地球300萬光年,是肉眼可見的最遙遠天體之一。

這張圖片係由NASA的哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)所拍攝到的,其解析度高達6億6,500萬畫素。它顯示三角座星系的中央部份與其內部的旋臂。為了取得這張高清的圖片,哈伯太空望遠鏡的照相機必須拍攝54張圖片,再加以組合而成。

三角座星系又稱為M33或NGC 598,它是本星系群(Local Group,指包括銀河系在內的幾十個星系)中,繼仙女座星系(Andromeda Galaxy)和銀河系之後的第三大星系,也是該群組中最小的螺旋星系。

三角座星系的直徑約為6萬光年。相較之下,仙女座星系橫跨20萬光年的距離,而銀河系則為10萬光年左右。除了尺寸比較小之外,三角座星系含有的恆星也比這兩個星系少很多。

與仙女座星系和銀河系不同的是,三角座星系的中心沒有明亮的凸塊,其旋臂與中心之間也沒有條狀結構連接。然而,該星系卻含有大量氣體與塵埃,能促使恆星迅速形成。

三角座星系的大量氣體雲吸引天文學家對其進行詳細的勘測。當恆星誕生時,它們會使用氣體雲和塵埃中的物質,進而使後來形成的恆星可用的燃料變少。

哈伯太空望遠鏡所拍攝的圖片顯示了該星系4個最明亮區域中的兩個──NGC 595和NGC 604。後者是本星系群中由離子化氫所組成的第二明亮區域,也是該星系群中最大的恆星誕生區。

對三角座星系、銀河系、仙女座星系的詳盡觀測有助於天文學家更好地了解恆星的形成和演化。