由英國杜倫大學(Durham University)科學家所主導的一項研究表明,銀河系的鄰近星系之一大麥哲倫星系(Large Magellanic Cloud)可能會在20億年內撞上銀河系,進而喚醒銀河系中央的巨大休眠黑洞,並使其開始吞噬物質,直到尺寸增大10倍左右。

大麥哲倫星系是環繞銀河系運轉的一個衛星星系,距離銀河系大約163,000光年。它是銀河系最明亮的衛星星系,在大約15億年前才進入銀河系的鄰近區域。

像銀河系這樣的星系都會被一群較小的衛星星系所環繞,就像蜂巢四周有蜜蜂飛舞一樣。這些衛星星系通常是過著安靜的生活,但有時候會與母星系發生碰撞,隨後被其合併。

最近的量測顯示,大麥哲倫星系擁有的暗物質大約是先前研究人員認為的兩倍。研究人員指出,因為該星系的質量比預期的大,所以它正迅速失去能量,註定最終會與銀河系發生碰撞。

這樣的碰撞可能會喚醒銀河系中央沉睡已久的黑洞,使其開始吞噬四周的氣體,並增大尺寸多達10倍。

而當黑洞在進食之際,它會發出高能量的輻射線。儘管這些輻射線不太可能影響地球上的生命,但研究人員表示,有很小的機會,大麥哲倫星系一開始碰撞銀河系時,就將太陽系撞飛到太空中了。

這項研究報告的主要作者、杜倫大學研究人員高屯(Marius Cautun)說:「雖然20億年相較於人類的壽命而言非常長,但就宇宙的時間規模而言,它卻非常短暫。」

研究人員說,大麥哲倫星系與銀河系發生碰撞的景像可能會非常壯觀,而銀河系的另一個鄰近星系仙女座星系,也預計在80億年內撞上銀河系。