在過去十多年來,一名中國男子曾幫助五百多名朝鮮人追尋自由。但現在,為了逃避中共政權的可能迫害,該名男子在南韓尋求政治庇護。

據《華爾街日報》報道,現年55歲的塗艾榮(Tu Airong,音譯)來自江西省。他年輕時到老撾(又稱老撾)從事建築工作,同時在中老邊境走私草藥和野生動物,並將柚木進口到中國。

由於一個偶然的機會,塗艾榮從2004年開始協助朝鮮人從中國偷渡到中南半島,迄今他已經幫助過五百多人。

北韓脫北者大多前往南韓定居。他們通常經由中國前往東南亞,再設法到達南韓。但中共經常拘留在中國的脫北者,並將他們遣返回北韓,而他們在回國後往往會遭受嚴酷的懲罰。

儘管南韓人會基於信仰或利益幫助朝鮮人脫北,但他們還是必須依賴塗艾榮這樣的中間人來協助處理偷渡事宜。

因緣際會幫助脫北者 人生從此改變

塗艾榮表示,起初是有商人要求他幫忙協助將其「親戚」偷渡到老撾。他認為他連沉重的物品都能帶出邊境,而人有兩條腿可以自己走,並不困難,所以就接下了這樣的生意。

當他得知這些「親戚」是既飢餓又害怕被逮捕的朝鮮人時,他感到非常震驚。他最終與那些商人在南韓的老闆達成協議,每偷渡一個人收500美元。他聲稱:「我有權力將這些人從地獄帶到天堂。」

而在他一開始偷渡的100名朝鮮人中,有幾個人後來成為了首批依據2004年美國簽署的《朝鮮人權法案》(North Korean Human Rights Act)獲得美國公民身份的朝鮮人。

塗艾榮說,同樣協助朝鮮人脫北的南韓牧師千琪元(Chun Ki-won)在2006年打電話給他,希望與他合作。他們最終達成協議,由他將朝鮮人運過兩個邊境,偷渡到泰國,每個人的費用是1,000美元。

為了躲避當局的追查,塗艾榮採行迂迴的路徑,但不慎在2007年4月遭中共逮捕,被關押了一個月,而與他同行的6名朝鮮人的命運則不得而知。

一年後,塗艾榮又被中共抓到,這次他被關了6個月。在出獄後,他於2009年3月逃離了中國。

在海外尋求庇護

塗艾榮於2010年向泰國曼谷的聯合國難民事務高級專員(United Nations High Commissioner for Refugees)申請庇護,但遭到拒絕。於是他回到老撾過流亡的生活,並娶了一名老撾女子為妻。

塗艾榮說,中共駐老撾大使館在2016年要求他回國能獲得寬大處理,他擔心中共可能會逮捕他,於是逃往南韓濟州島,並在當地申請庇護,但同樣遭到拒絕。

他對此提出上訴,目前濟州當局正在受理中。濟州移民辦公室一名發言人說,當局受理他的案件是因為他在中國可能受到政治迫害,而不是因為他幫助過朝鮮人。

塗艾榮說,昔日與他一起做木材生意的朋友每天賺2,000美元,他們很多人已經變得非常有錢。「但我是憑自己的良心做事,希望一切在未來會更好。」