英國科學家在觀測一顆巨大的年輕恆星時,無意中發現它有一顆質量小很多的伴星,正在以類似行星誕生的方式在生成,這是相當罕見的情況。

在這項研究中,由利茲大學(University of Leeds)天文學家艾里(John Ilee)所主導的研究團隊在觀測這個質量龐大的恆星MM 1a時發現,它不光是一顆恆星,它的身旁還有另一顆質量較小的恆星MM 1b。

MM 1a的四周有一個氣體和塵埃組成的旋轉盤面,這是研究團隊一開始的研究對象。而該團隊隨後發現一個模糊的天體──亦即MM 1b,在此盤面外的軌道上圍繞MM 1a運行。

艾里解釋說,恆星會在星際空間中的大型氣體和塵埃雲中生成。當這些氣體和塵埃雲因為重力而坍塌時,它們會開始快速地旋轉,並形成一個環繞恆星的盤面。在諸如太陽此類的低質量恆星中,這樣的盤面就是行星誕生的地方。

而在這個案例中,MM 1a與其盤面的質量如此龐大,以至於研究人員看到另一顆恆星(指MM 1b)在此誕生,而不是行星。

研究人員經由計算得知,MM 1a的質量是太陽的40倍,而MM 1b的質量則只有太陽的一半。也就是說,MM 1a的質量是MM 1b的80倍。

艾里表示,很多較老的巨大恆星與鄰近的伴星一起被發現,但這樣的雙星系統通常是在質量上相當均等的,很可能是恆星與其手足一起組成的。

他說:「發現一個質量比為80:1的年輕雙星系統是非常罕見的,這意味著對於這兩個天體而言,那是完全不同的形成過程。」

研究人員指出,MM 1b的四周可能也會有盤面形成,而此盤面也可能孕育新的行星,但此過程無法持續很久。

艾里說,像MM 1a如此龐大的恆星只能活100萬年左右,之後就會發生超新星爆炸。因此,儘管MM 1b將來有可能生成自己的行星系統,但來日不多。