美國太空總署(NASA)太空探測船「奧西里斯-雷克斯」(Osiris-Rex)經過逾兩年飛行旅程,12月3日終於抵達小行星「貝努」(Bennu),將採集「貝努」地表樣本,並將於2023年返回地球。

這艘形狀如巴士大小的探測船「奧西里斯-雷克斯」,在2016年9月由阿特拉斯五型(Atlas V)火箭從美國佛州卡納維拉爾角空軍基地(Cape Canaveral Air Force Station)送上太空,周一終於抵達距離地球約1.29億公里遠的目的地,展開對小行星貝努進行探測與樣本採集任務。

NASA耗資8億美元打造的「奧西里斯-雷克斯」探測船,12月3日抵近貝努,距離這顆鑽石形的小行星約12哩(19公里)。它將在未來幾天逐漸接近貝努,並於12月31日進入貝努的軌道。

根據NASA實況影片轉播,洛克希德馬丁公司(Lockheed Martin Corp)的工程師塞爾納 (Javier Cerna)在「奧西里斯-雷克斯」飛抵貝努後宣佈:「我們已經抵達了。」當時在科羅拉多州利特敦(Littleton)任務控制中心的工作人員都在大聲歡呼擊掌。

貝努是一顆富含碳的古老行星,直徑約500米,大小如一座小山,接近地球環繞太陽的軌道。

小行星「貝努」(Bennu)。(NASA)
小行星「貝努」(Bennu)。(NASA)
「奧西里斯-雷克斯」在未來3周,將在距離行星表面7公里的高空繞行,拍攝高分辨率圖像,獲取貝努的質量、自轉速度及形狀等詳細數據。

在接下來的1年半時間裏,「奧西里斯-雷克斯」將登陸貝努進行採樣,同時由真空回收器吸入揚起的塵埃,目標是收集樣本於2023年返回地球。

NASA指出,小行星貝努是太陽系形成後的殘餘物質集合體,對其進行探測及採樣有助科學家研究地球生命起源。

科學家希望通過採集到的塵埃樣本能揭示太陽系生命起源線索,以及如何在小行星中找到金屬和水等寶貴資源。

雖然貝努小行星是太空探測船過去環繞的星體中最小的一顆,但科學家也發現,貝努對地球而言,具有潛在威脅。研究指出,按星體軌道路徑推測,貝努2135年有可能撞上地球,機率是1/2700。

NASA從太陽系約50萬顆小行星之中選出貝努小行星,因為貝努運行軌道近似地球繞行太陽的軌道,體積大小適合科學研究,此外,貝努也是NASA已知最古老的小行星之一。

NASA高達德太空飛行中心(Goddard Space Flight Center)發言人塞勒(Michelle Thaller)表示:「小行星就像時空膠囊,你可以取得太陽系數十億年前的原始樣本,這就是為甚麼對科學家而言,這些樣本比黃金來得珍貴。」