現代人問時間,看手錶、手機,問年月,看月曆(日曆、年曆),那麼古人沒用手錶、月曆,怎麼知道時間、日月?就說現在這個時節,11月7日北半球立冬,冬天到了!那麼,古人又是怎麼知道的呢? 

北京故宮的赤道日晷,上面畫有日期環和時間線。(Sputnikcccp/Wikimedia Commons)
北京故宮的赤道日晷,上面畫有日期環和時間線。(Sputnikcccp/Wikimedia Commons)

中國古代的天文學非常發達,宋代時對一年周期的推算已經精確到了秒。古人從日月星辰的相對位置去確定日期。 

《禮記‧月令》說:「孟冬之月,日在尾,昏危中,旦七星中。」

「尾」、「危」都是中國古星象學二十八星宿的星宿名稱。上古的中國人「談天」,說「二十八宿」為日月舍。(《論衡‧談天》),就是說日、月運行經過的天空背景就是「二十八宿」。觀察日經過「二十八宿」的落點、相對角度就可以知道日期。

《禮記正義》(唐代鄭玄疏)引用古人的曆法解釋了立冬時太陽所在天空的位置,而且指出了三個觀察時點:日、昏、旦。

《禮記正義》:按《三統曆》:「十月節(即立冬),日在尾十度,昏危十四度中,去日八十九度,旦翼初度中。」又按《元嘉曆》:「十月節,日在心二度,昏危一度中,旦張八度中。」其中談到的翼、心、張和尾、危一樣,都是中國古星象學二十八星宿的星宿名稱。七星就是北斗七星。

《三統曆》是中國古代西漢劉歆修訂《太初曆》而成的曆法;《元嘉曆》是南北朝時代劉宋何承天編纂(《元嘉曆》1太陽年= 365.75 304日),兩者年代有別,從其中可以看到,古代中國天文科學已經看到了日月星辰運行的歲差,所以後代立新曆法來校正歲差。

觀察北斗七星

比較簡略的觀星法,就是觀看北斗七星的斗柄的指向。斗柄三星是玉衡、開陽、搖光,從斗杓的天權星延續而出。從斗柄的指向方位來判斷四季。

出自公元前5世紀的道家著作《鶡冠子‧環流》指出:「斗柄東指,天下皆春;斗柄南指,天下皆夏;斗柄西指,天下皆秋;斗柄北指,天下皆冬。」就是說,北斗的斗柄指向北邊的時候,就是冬天了。

當然這個方法僅適用於北半球,南半球另外有指標星座。

清代《老殘遊記》第十二回中,就有老殘觀察北斗星,察知年月變化的場景,其中寫道:

這時月光照得滿地的亮,抬起頭來,天上的星一個也看不見,只有北邊,北斗七星開陽搖光,像幾個淡白點子一樣,還看得清楚。那北斗正斜倚在紫微垣的西邊上面,杓在上,魁在下。心裏想道:「歲月如流,眼見斗杓又將東指了,人又要添一歲了。」

老殘看到「斗杓又將東指」,是冬將盡、春將到的時節了。

觀日影、日夜長度

除了觀星,古人還常觀察日月。這裏就說白天人人都容易觀察的日影。一年中,古人從地上日影的變化,就能知道歲月的流轉。在夏至日,日影最長;冬至日,日影最短。春分、秋分則是「晝夜均」,白日、黑夜等長。《春秋繁露》說春、秋分:「陰陽相半、晝夜均、寒暑平。」

還有一種方法最簡單,那就是數日子。《管子‧輕重己》說:「以秋日至始,數四十六日,秋盡而冬始。」其中所說的「秋日至」就是指秋至,「秋分」也。從秋分開始數到46日就是冬天的開始。這種方法人人可為。

《古詩十九首‧孟冬寒氣至》:「孟冬寒氣至,北風何慘慄。」冬天到了,千萬不要逞強逆寒而為,這時是冬藏養精蓄銳的時機,養藏做得好,來春才有生命的活力。◇