美國科學家在星期一(10月22日)發表的一項研究報告揭示,火星表面的鹹水可能含有足夠的氧氣可供微生物之類的生命生存,這顛覆了科學家對火星可能存在生命的認知。

這項由美國太空總署(NASA)噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)和加州理工學院(Caltech)的科學家所共同進行的研究發現,在火星上的某些地點,氧氣含量可能可以維持海綿之類的原始多細胞動物生存。該研究報告主要作者、噴射推進實驗室理論物理學家斯塔門科維奇(Vlada Stamenkovic)表示,他們發現火星上的滷水(濃鹽水)中可能含有足夠的氧氣可供微生物呼吸。

高濃度的鹽份使水可以在較低的溫度保持液態,這是氧氣溶解的一個必要條件,所以滷水可能適合微生物生存。

斯塔門科維奇告訴法新社說:「這完全改變了今天和過去我們對火星可能存在生命的了解。」

截至目前為止,科學家主張說,火星上的氧氣很少,甚至不足以維持微生物生存。

加州理工學院地球生物學教授菲希爾(Woody Fischer)說:「在決定一個環境的可居性時,氧氣是關鍵的因素。」

斯塔門科維奇說:「我們先前從未想過氧氣對火星上的生命可能扮演重要角色,因其在火星(大氣中)十分稀少,只佔0.14%。」

相較之下,地球上的氧氣佔了大氣中的21%。而綠色植物也會進行光合作用,將二氧化碳轉換成氧氣,供應各種生物所需。

在NASA的火星探測任務中,尋找液態水是主要的目標之一。斯塔門科維奇說,這項研究可提供較好的目標給未來的探測任務,讓探測器去尋找過去或現存宜居環境的跡象。◇