一個國際研究團隊在一項研究中發現並證實了44顆系外行星的存在,遠超過一般研究所能證實的系外行星數量(十幾個或更少)。這項研究成果有助於改善行星系統的模型,可能也能幫助科學家調查系外行星的大氣層。而本次研究所使用的驗證技巧,也能大幅加速更多系外行星的驗證。

在這項研究中,包括日本東京大學研究生李文斯頓(John Livingston)在內的一批天文學家,透過美國太空總署(NASA)的克卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)與歐洲太空總署(ESA)的蓋亞太空望遠鏡(Gaia Space Telescope)所取得的資料,證實了這44顆系外行星的存在,並描繪出有關它們的不同細節。 這些天文學家一開始觀測到72顆系外行星的跡象,後來決定使用地面望遠鏡來證實,這些行星出現在母恆星前亮度降低的凌日(transit)現象,最終獲知其中44顆具有行星的屬性,並取得其大小、溫度和軌道周期等訊息。 

研究助了解太陽系的形成

天文學家表示,這次的研究發現不但使已知的大型系外行星增加更多,同時也增加了像地球這般大小的已知系外行星的數量。 

為研究報告主要作者的李文斯頓舉例說,有16顆系外行星像地球這麼大,其中一顆特別小,只有金星的大小,這已經接近能偵測到的極限。 

此外,這次的研究也發現一些特殊的小型行星。比如說,有4顆行星以不到24小時的周期環繞其母恆星。換句話說,在這些行星中的一年,比地球上的一天還短。 

李文斯頓說,這使得擁有超短周期的已知行星又多了一些,它們似乎沒有看起來那麼罕見。 李文斯頓認為,能證實這麼多小型系外行星,是令人高興的事。他還說:「對其它星系的調查能幫助我們了解行星,甚至我們自己的太陽系如何形成。」◇