有些人對「流火」一詞不熟悉,一看有火字,往往就容易望文生義,認為是盛夏暑熱時節,天氣像火般地酷熱。其實,流火不是熱流,意思也不是指天氣炎熱。那麼,為甚麼古人用「流火」代指黃曆七月呢?

原來,「流火」語出《詩經‧豳風‧七月》︰「七月流火,九月授衣。」而《豳風‧七月》是《詩經》十五國風之一,是古豳國的風俗歌謠。豳,古戎狄之地名,是周的祖先公劉由封地邰遷居於此,公劉死後,其子慶節繼位,在豳建都。這首詩是描述豳國農民全年的生活和勞動。

詩中「七月」並非指西曆的炎炎夏日。古代在漢初之前,各朝代使用的曆法不同,各曆法的歲首(指一年的第一個月)也不同。《豳風‧七月》是西周作品,詩中採用夏曆和周曆兩種曆法。詩中的七月,是指夏曆七月,若換算為西曆,則相當於八、九月份,正是由夏入秋的季節,天氣也逐漸轉涼。

此外,「流火」在《毛傳》上記載︰「火,大火也。流,下也。」其中「大火」是星名,故火是指「大火」星,流是指星宿西沉。

中國古代的天文學家依據東、西、南、北四個方位,來劃分天空中的恆星。每個方位各有七宿,共二十八宿。分別為東方蒼龍七宿為角、亢、氐、房、心、尾、箕宿;西方白虎七宿為奎、婁、胃、昴、畢、觜、參宿;南方朱雀七宿為井、鬼、柳、星、張、翼、軫宿;北方玄武七宿為斗、牛、女、虛、危、室、壁宿。「宿」,是指星座、星群,每宿包括若干顆星。

「大火」星是屬於東方蒼龍七宿中的第五宿 ──心宿。「心宿」包括三顆星,「大火」星在中間,故「大火」星又稱為「心宿二」。

大火是一顆恆星,依西洋星座劃分,它是屬於天蠍座,能發出紅色的亮光,也是天蠍座中最亮的一顆星。每年夏曆五月黃昏時,大火位於正南方,位置最高。六月時就逐漸向西下行,到了七月,繼續西沉,天氣也漸漸轉涼。故鄭箋云︰「大火者,寒暑之候也。火星中而寒暑退,故將言寒,先著火所在。」在《詩經‧豳風‧七月》上載︰「七月流火,八月其獲,九月授衣。」意思是說,在夏曆七月的夜晚,就可以看到「大火」星向西落下,天氣開始逐漸轉涼,到了八月農作物就該收割,九月就要準備冬天衣服了。

所以七月流火不是指盛夏的西曆七月,而有天氣日漸轉涼之意。後來,人們就把流火用來代指黃曆七月,指暑氣漸退而秋天將至之時。 ◇