Nanthia Suthana是加州大學洛杉磯分校(UCLA)David Geffen醫學院神經外科和精神病學的一名助理教授,也是世界上第一批利用虛擬實境(VR,Virtual Reality)揭秘人在探索新的虛擬環境時、大腦如何編碼和找回記憶的神經科學家之一。

「如果沒有記憶,我們每個人都會迷失在時間裏,並與其他人隔絕,」 Suthana說,「在UCLA,我們最先將虛擬實境與手術植入的修復體結合在一起,以揭示當我們產生記憶時大腦內部發生了甚麼。」 

找到治療手段 恢復患者丟失的記憶

她的最終目標是要找到一些治療手段,來恢復阿茲海默症患者、創傷性腦損傷者者和其他疾病人者們丟失的記憶。 

2015年,Suthana招募了一支精幹的生物工程、神經科學、電腦科學和物理專家團隊,在UCLA設計了一個VR實驗室並展開研究,將大腦深處神經修復體的電活動與患者在虛擬環境中的身體運動聯繫起來。之前還沒有人能做到這一點。 

該研究最近引起了流行數字網站Mashable的注意,該網站在「她是如何工作的」(How She Works)影片系列中介紹了她。 

在Mashable的影片中,Suthana正在準備研究患有嚴重記憶喪失的患者David Kidd 。他穿戴著一套黑色動作捕捉緊身衣褲和帽子(就像演員Andy Serkis在《人猿星球》中飾演的凱撒),上面鑲著反光標記來追蹤他的動作。 一套VR目鏡將Kidd帶到了虛擬環境中,那裏有黃燈把他引導至需要走到並記住的位置。然後,研究小組測試了他在沒有黃燈的情況下記憶路線的能力。 

實驗結束後,Suthana從植入Kidd腦中的神經修復裝置無線下載了Kidd腦中的電活動記錄。之後,她將分析他的腦深層電波,以測量他學習和回憶的能力。也就是說,VR讓研究團隊得以觀察Kidd是如何在探索新環境時形成和取回記憶的。

「我們所有的日常記憶都在視覺上與空間(創造記憶的環境)有聯繫,」Suthana說, 「當你忘記你把鑰匙放在哪裏或把車停在哪兒時,你會自動去想像最後是在哪裏、甚麼時候看到它們的。更複雜的事情,比如逛雜貨店、在新城市中認路,也是一樣。」 

「我們認為擁有這些能力理所當然——能記住朋友的臉、你婚禮的日期或配偶的生日,」她補充說, 「但是當人們失去這些記憶時,就會給他們的生活帶來災難。」 

科學家們將VR與腦科學研究相結合,為人類大腦研究打開了一扇通往全新領域的大門。◇