基因突變 使生理時鐘被延長

美國洛克菲勒大學研究人員在頂尖期刊《細胞》上發表的文章指出,他們在夜貓子體內發現一個控制生理時鐘的基因CRY1發生突變。這種突變會延長機體的晝夜周期,使夜貓子在晚上該就寢時依舊頭腦清醒,難以入睡。

科學家把夜貓子這種入睡困難的症狀叫做「睡眠相位後移綜合症」(DSPD),並且估計全球約有10%的人受此影響。

一般情況下,人體的生理時鐘和自然界的日出、日落相對應,為24小時。在這段時間內,人體會完成一套新陳代謝的循環,如睡眠、食物消化、細胞修復等。而CRY1基因的突變則導致身體需要更長的時間來完成這套代謝循環。

也就是說,夜貓族的生理時鐘不僅僅被往後撥了幾個小時,而且被延長了。

比如在大部份人體中,控制睡眠的褪黑激素水平在晚上9點或10點左右開始升高,而夜貓子要在凌晨2點或3點才會上升。

CRY1基因突變的發現

由於很多夜貓子總是處於睡眠不足的狀態,導致他們經常感到疲憊,也帶來很多健康問題,如焦慮、抑鬱、心血管問題或糖尿病等。

研究人員召集了一批患有睡眠障礙的志願者,讓他們在紐約一處公寓實驗室裏居住2周。室內沒有任何暗示時間的裝置,志願者全憑自身感覺決定自己的作息時間。

同時,研究人員收集了志願者的皮膚細胞,用於分析他們的DNA序列。結果發現,這些志願者體內一種名叫CRY1的基因有突變跡象。這個基因負責抑制許多有關生理時鐘循環的其它基因。而夜貓子體內的CRY1基因突變則會導致其基因活性增高,從而影響其它相關基因的表達,使生理時鐘延長。

之後,研究人員還研究了6個土耳其家族70名志願者的睡眠情況及其基因。他們發現,其中39名患睡眠相位後移綜合症的人帶有CRY1基因突變,而另外沒有睡眠障礙的31位則沒有突變。

如何控制生理時鐘基因?

當然,不是所有的夜貓子都是CRY1基因突變引起的。根據全球的遺傳學數據庫,研究人員估算大約有1.2%的人攜帶該基因突變。科學家們希望在未來的研究中,可以更深入地闡明CRY1突變影響晝夜作息的機理,並研發出相關藥物,幫助夜貓子解決睡眠不足的痛苦。

在藥物研發出來之前,科學家也表示,由於CRY1基因表達受很多外界環境因素的控制,如光照等,所以夜貓子多晒太陽可以促進睡眠。如果嚴格遵循良好的睡眠習慣,也可以促使身體的生理時鐘慢慢適應24小時的周期。◇