美國太空總署(NASA)表示,在去年發現、在上個月接近地球的一顆小行星並非單一星體,而是兩顆大小差不多、互相環繞的小行星。這是目前已知的第四個質量相當、接近地球的雙小行星系統。 

據NASA網站報道,這顆被命名為2017 YE5的小行星於2017年12月21日首次被觀察到,但有關其物理屬性的細節,直到它在今年6月下旬接近地球時才為人所知。 

6月21日是2017 YE5在170年內最接近地球的日子,當時它距離地球600萬公里,這相當於地球和月球之間距離的16倍左右。 

透過大型無線電波望遠鏡的觀察,科學家首先得知,2017 YE5可能是個雙小行星系統。而隨後的觀察證實,2017 YE5含有兩顆各為900米寬的星體,彼此以20至24小時的周期互繞。 

NASA指出,在接近地球的小行星中,這是目前已偵測到的第四個擁有「均等質量」的雙小行星系統。最近的觀察提供了有關此類雙小行星系統的最清晰圖像。 

NASA說,2017 YE5有一些獨特的特徵。比如說,有別於一般的岩石小行星,2017 YE5的兩顆星體沒有反射很多光線,所以它們可能「像木炭一樣黑暗」。 

這兩顆星體的密度、硬度和表面成份可能也不同,因為研究人員發現,它們在雷達反射率方面有「顯著差異」。在過去18年來所研究過的50多個其它雙小行星系統中,這是前所未見的。 

此外,科學家估計說,在大於200米寬的近地小行星中,大約15%是擁有一大一小星體的雙小行星系統。像2017 YE5這樣擁有「均等質量」的雙小行星系統比較罕見。 

科學家說,這次的發現可協助人們了解這些不尋常的系統,以及它們如何形成。◇