太陽系中最古老、最大的行星「木星」有許多衛星,周二(7月17日),天文學家宣佈,再次發現12顆新的木星衛星,其中一顆衛星運行軌道古怪。 

周二,華盛頓DC卡耐基科學研究所科學家斯科特.謝伯爾德(Scott S. Sheppard)表示,國際天文學聯合會小行星中心公佈12顆新發現的木星衛星運行軌道,使得木星衛星的總數達到79顆。 

伽利略在四百多年前用自製望遠鏡首次發現第一顆木星的衛星,隨後他又發現了3顆,這4顆衛星十分巨大,最大的伽利略衛星Ganymede比水星更大。那些衛星繞著木星運行,並沿著與行星旋轉相同的方向行進。

自2017年3月起,通過美洲國家天文觀測站智利分站的布朗科天文望遠鏡(Blanco 4-meter telescope)對太陽系的觀測,天文學家最新發現12顆木星衛星。 

謝伯爾德表示,與「木衛一」和「木衛二」等大型衛星不同,這些新發現的衛星直徑在1至2哩之間。他說:「尺寸非常小,不易觀測。」 

一些科學家懷疑這些衛星潛伏在太陽系的遠端。「我們能夠在觀察冥王星的同時觀察木星的周圍。」謝伯爾德說。 

即使如此,遠處的衛星和木星這個巨大發光球體相比是如此微弱,以至於科學家需要大約一年的時間來驗證它們確實是木星的衛星。 

「需要多次觀察才能確認這些物體實際圍繞木星軌道運行。」哈佛-史密森天體物理中心天文學家、國際天文學聯合會小行星中心主任加雷思.威廉姆斯(Gareth Williams)說。該中心計算了這些衛星的運行軌道。 

如果衛星圍繞行星運行方向和行星旋轉方向相同,其軌道稱為順行,反之則稱為逆行。大多數衛星都有順行軌道。其中三個新發現的木星衛星有順行軌道。

其它9個衛星,分成3組,有逆行軌道。謝伯爾德說,那些衛星可能曾經是更大衛星的一部份,後來分裂成更小的物體。天文學家目前正在進行電腦模擬,以確定衛星在古老的年代是如何分裂的。 

《華盛頓郵報》報道,3個順行的衛星中有一個被命名為Valetudo的衛星,是一個古怪的東西。它有一個遠距離的順行軌道,但其餘距離木星遠距離的衛星都有逆行軌道。更重要的是,這顆衛星的軌道和其它外圍衛星軌道相交叉。換句話說,可能會發生衛星碰撞。 

天文學家尚不知道十幾個新發現衛星的構成。它們可能由岩石、冰或混合物組成。「我們目前唯一知道的是軌道和(衛星的)大小。」威廉姆斯說。

根據最新統計,木星是太陽系中擁有最多衛星的行星,從最大的Ganymede(火星大小的三分之二)到最有希望存在外星生命的木衛二。還包括擁有最多隕坑的Callisto衛星,以及火山活動最頻繁的木衛一(Io)。

木星是氣體巨星,其大氣層由86%的氫氣和14%的氦氣組成,表面覆蓋著厚厚的棕黃色和白色相間的雲層。雲層之下,是一個巨大液態金屬氫組成的海洋。木星不斷高速旋轉,旋轉的液態金屬海產生強磁場。強磁力吸引住大尺寸衛星。同時,木星衛星存在的空間廣闊,已觀測到的最遠軌道距木星達1,860萬哩。◇