英國國家隊第三次成功打入世界盃準決賽,舉國歡騰。無論它能否再進一步,晉身決賽甚至奪取金盃,英國隊出色的表現已令人刮目相看。一對球隊的成功,當然有賴台前和幕後多方人員的努力。但不容否認,教練肯定是左右球隊表現的關鍵人物。

瘦削的面容、高挑的身形,溫文的服飾和表現,加里夫(Gareth Southgate)看上去完全不像一個足球教練,很多人說他更似一個專業律師。不過,和其他足球教練一樣,加里夫也曾經歷過足球員的生涯。1996年,年僅25歲的他代表英國晉身歐洲國家杯錦標賽,與德國爭取進入決賽一役中,在最後關頭因射失十二碼定點球令英國落敗,一夜間成為國家罪人。

他曾表示,在這一刻,他體會到他的一生將永遠要背負這不能卸下的包袱。接受傳媒訪問時,他坦然承擔責任,毫不諱言稱自己讓國家失望。但世事難料,在上周八強賽面對哥倫比亞時,他卻帶領英國隊通過射十二碼球取得勝利,加里夫搖身一變成為國家英雄。令人欣賞的是,勝利沒有衝昏加里夫的頭腦,他明確表示賽事完畢回國後,他會遠離公眾目光,儘快回復正常的生活。

22年前難忘的經歷,看來對加里夫造成深遠的影響。在2003年出版的自傳中,他說射失十二碼的慘痛經驗,是他人生最寶貴的一課。他學會了謙遜,對人生也多了一些體會,懂得享受美好時刻之餘,不會得意忘形;遇上挫折的時候,也可欣然接受,不讓自己沉淪。在俄羅斯接受訪問,他說目前人人都只看到事情好的一面,充滿樂觀和期望,感覺十分良好,但他明白花無百日紅,現實生活中有高峰也有低谷。相信這豁達的人生觀,就是他自信心的泉源。

打進決賽周的國家,如巴西、西班牙、法國等,隊中均猛將如雲,英國隊成員雖然未至默默無聞,但能攀上球星級的差不多可說絕無僅有,它之所以取得佳績,誠非僥倖。加里夫多次強調球隊士氣高漲,球員都能和洽相處、互相支持,看來絕非虛言,這不能不說是加里夫的功勞。

一個傑出的教練,不一定需要向球員不斷重申一些振奮人心、近乎洗腦式的豪情壯語,但他卻需要多花心思和時間去了解每一個球員,明白他們的性格取向、優點和缺點,因人而施地為他們提供情緒及其它方面的支援。

敗於英國後,哥倫比亞的門將一時感觸流淚,加里夫走到他身旁,用手搭著他肩膀安慰他,為這次充滿刺激的世界盃留下了溫情的一頁。◇