由英國華威大學(University of Warwick)的科學家所主導的研究團隊此前目擊第一個經證實的雙中子星合併事件。在等候超過100天之後,該團隊看到合併後的中子星在太陽的強光之後重新現身,發射出明亮的光線。 

據華威大學的網站報道,這個被稱為GW170817的合併中子星,位於距離地球1.3億光年的NGC 4993星系內。它於2017年8月被偵測到,隨後成為第一個透過可見光天文學(visual astronomy)被觀察和證實的中子星合併事件。 

研究人員在觀察到GW170817合併110天後,見到物質流仍從該中子星噴出,形成耀眼的光線。這證實了科學家先前對中子星合併後的情況所做的預測。 

GW170817原本隱藏在太陽的強光之後,不易被天文學家觀察到,直到它重新出現,天文學家才得以用哈勃太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)來觀察它,而且發現它仍發出強大的光束。 

該校研究人員、這項研究的主要報告撰寫人萊曼(Joe Lyman)表示,他們原本見到重元素的放射性衰變所驅動的可見光,但這可見光在超過100天後便告消失。現在他們看到物質流以接近光速的速度噴出。 

該校研究人員、另一名主要報告撰寫人雷文(Andrew Levan)補充說,如果沿著這道光束往下看,可能會見到強大的伽瑪射線暴(gamma ray burst),這意味著每個中子星在合併時很可能都會產生伽瑪射線暴。但他們只見到一小部份,這是因為物質流的噴出並沒有一直排列成隊。 雷文說,重力波(gravitational wave)是用來尋找這種事件的全新方法,它們可能比人們想像的還常見。◇