我們的地球正處於動植物第六次大規模滅絕的過程中;由於氣候的變化和棲息地的喪失導致了現在的物種消失速度比自然滅絕速度快1,000倍 。 一支由國際科學家組成的團隊,正在最終確定地球生物基因組計劃 (Earth BioGenome Project)。這是一項為期10年、價值47億美元的生物學創新計劃。這個計劃將彙集科學界已知的每種植物、動物和真菌的基因藍圖,共約150萬種。 

鑑於物種的滅絕速度之快,該項目將優先考慮被國際自然保護聯盟列為受威脅或瀕危的23,000種物種。 

科學家們在最近發表的一份關於該項目的文章中說:「我們星球上數以百萬計的已知和未知生物的基因組中藏著難以想像的秘密。」 儘管擔心成本和物流,獨立研究人員們就該項目的優點還是達成了一致。研究人員們說,揭開這個生物學的「暗物質」應該會對地球上生物多樣性給人們帶來全新的見解,同時帶來新的食物、藥物和材料,並幫助確定拯救瀕危物種的策略。 

研究人員們已經從植物、蝸牛、海綿和其它生物中分離出數百種藥物。這個耗資30億美元的人類基因組計劃(Human Genome Project)詳細收錄了人類的整個DNA庫,從而發現了成千上萬個致病基因,還開發了許多測試疾病的方法以及針對那些疾病的藥物。目前該項目已獲得近1萬億美元的投資回報。 地球生物基因組計劃則將蓋過這些早期的項目。它會把所有已知真核生物的基因組進行測序、編錄和表徵,包括除某些沒有細胞核的微生物以外的所有生物。參與該項目的科學家將從動物園、植物園和博物館中蒐集藏品,通過實地考察獲取其它物種,然後在他們的實驗室和世界各地的主要測序中心使用高速、自動化的DNA測序儀來表徵這些生物的基因組。

拯救瀕危物種

研究人員們在書面描述中說,這些序列將被用於創建一個「包含35億年進化歷史中所有生物情報的數碼生物圖書館。」加州大學戴德偉分校項目工作組主席兼進化生物學家Harris Lewin說,如果可能的話,DNA和來自生物體的活細胞將被凍結,以便進行未來的測序、研究,而且還可能被用來恢復遺失的物種。 

雖然人們可能意識不到給微型水藻和真菌做基因排序的價值所在,但是Lewin說就算看似微不足道的生物也可能對陸地和海洋的食物網起到關鍵作用:「如果食物鏈底層的生物和浮游生物開始消失,最終鯨魚也會滅絕。」 從理論上來說,掌握生物的基因組可以幫助復活滅絕物種,但是項目負責人說該計劃更有可能幫助極危物種免遭滅絕。

將捐助者名字加入

項目負責人表示,為第一階段的DNA測序募集6億美元的目標才大致達成了三分之一。他們希望在位於英國的十一月正式啟動中宣佈公私合作夥伴關係的主要贊助商。與此同時,Lewin說他們已經收到了來自世界各地的支持信件 。 「大家都對這個項目報以極大的熱忱」,他說。 

項目負責人正在考慮向公眾募集基金基金。比如,人們可以貢獻1,000美元來贊助一種魚或昆蟲的基因組,並且通過一種虛擬斑塊將捐助者的名字附加到序列數據上。◇