太空激光,這聽上去簡直就像科幻電影中星球大戰的場景。但事實上,科學家們正計劃在國際空間站(ISS)安裝激光發射裝置,這當然不是為了太空戰,而是為了擊落在近地空間中漂浮的太空垃圾。

這種構想雖早已存在,但能夠安全地將其實現的技術,最近才剛剛開發出來,而且還不夠成熟。目前,來自法國、意大利、日本和俄羅斯的科學家們正在開展國際合作,試圖突破這一難題。 

在近期召開的一次國際合作會議上,俄羅斯科學院(RAS)成員、太空專家Boris Shustov表示,科學家們將考慮在ISS上使用軌道激光,以避免太空垃圾與空間站發生撞擊,這些垃圾小至幾厘米,是環繞地球的太空垃圾中數量最多的一種。

RAS應用物理研究所是參與該激光項目的科學家們的聯絡處,其領導人Oleg Palashov透露,這一設想早在2015年由日本科學家提出。

項目的最初計劃是,激光發射器使用10,000個光纖通道滿負荷工作,但這將消耗ISS的全部電力產出。

目前,科學家們正在努力嘗試使用該研究所研製的100個「細桿」來代替光纖,在產生同樣的能量的同時,卻只需消耗ISS全部電力產出的5%。

激光發射器能夠發射10秒,再充電需要200秒。激光的範圍將達到10公里(6.2哩),整套裝置重約500公斤(1,100磅)。

ISS在距離地球大約400公里的近地軌道上運行,為了避讓太空垃圾,不得不例行調整其軌道。當火箭或宇宙飛船被廢棄或破損時,就成了太空垃圾,因為彼此間的撞擊、或在太空惡劣環境的輻射下,它們常解體為小部件,對人類以後的太空探索構成巨大威脅。 

NASA在定期跟蹤17,000個比蘋果大的、以及50萬個比玻璃彈子大的太空垃圾。另外還有約200萬片大於一毫米的垃圾,在地球軌道上以17,500哩/小時的速度飛行。在這一速度下,即使是很小的物體都能帶來實質性的損壞,就像ISS太陽能面板上被擊穿的洞。 

中國科學家先前也曾提出過一項計劃,在人造衛星上安裝激光裝置來摧毀太空垃圾,或至少將其驅趕至飛向地球的軌跡上,然後在穿越大氣層時自行焚燬。◇