海洋污染日益嚴重,由於人類無節制的開發所導致的污染,不僅危及人類在陸地上的生存,也使海洋變成一個超大型垃圾場。近期在科學報告《Scientific Reports 》發表最新研究揭露,太平洋垃圾帶(Great Pacific Garbage Patch)重 8.7 萬噸,是大約4.3萬輛汽車的重量,面積約 160萬平方公里,大約是香港面積的1,400倍,內含 1.8 兆塑膠塊。研究指出,採集到的塑膠大部份來自中國和日本,其中最老的塑膠可以回溯到 1977 年。

在海洋裏,塑膠沒有合適的環境分解,就會經過陽光照射,崩解成小塑膠粒,又叫微塑膠。海洋清除基金會(Ocean Cleanup Foundation)在三年前開始僱用了18艘船,用652張可捕撈微塑膠和大型塑料的網進行打撈。為了增加正確度,科學家還在 311 平方公里的海洋面積上空拍攝 7,300 張照片,以統計大塑膠塊的總數。最後科研究人員使用數學模型和洋流投影估算太平洋垃圾帶的規模。

此研究發現,太平洋垃圾帶內 99.9% 的垃圾是塑膠,海洋清除基金會的海洋學家Laurent Lebreton認為,組成太平洋垃圾帶的成份十分值得注意,在 1.8 兆顆塑膠塊內 94% 是微塑膠,其體積卻只佔總塑膠體積的 8%。這意味著此地絕大部份的垃圾是大塊的塑膠,主要是硬塑料,如食物盒、塑膠瓶、塑膠蓋、以及很多的漁網等,漁網在所發現的塑膠中佔將近一半。超過 5 公分的塑膠則佔太平洋垃圾帶總體積 75%。

塑膠既耐用又多用途,但一直為環境帶來數之不盡的問題,污染食水和河流。從搜集到的塑膠標誌看,大多數的塑膠來源於中國和日本,以北太平洋洋流的方向而言是合理的,其中最古老的塑料源於 1977 年。大型塑膠廢物會殺死海洋生物,而細小的塑膠碎會被魚吞吃後進入食物鏈。人類有可能進食這些受污染的魚類而有出現健康問題。

研究人員估計,2050年海洋垃圾數量將較魚類還要多。Laurent Lebreton強調,愈來愈多塑膠廢物漂往垃圾帶,國際社會需要攜手合作,重新思考和設計使用塑膠的方式:「數字說明一切,情況愈來愈嚴重,我們必須立即採取行動。」◇