天文學家用哈勃太空望遠鏡發現了有史以來觀測到的最遙遠的恆星,這顆位於宇宙中間的藍色巨星,被科學家以古希臘神話人物伊卡洛斯(Icarus)的名字命名。

路透社報道,研究人員使用美國太空總署(NASA)的哈勃太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)發現了這顆恆星,它的亮度比太陽高100萬倍、溫度約是太陽的2倍,距離地球93億光年。

這顆恆星位於遙遠的漩渦星系,除了那些恆星死亡爆炸成的巨大超新星之外,它至少比以前觀測到的任何恆星都要遠100倍。天文學家以前觀測到古老的星系,但很難單獨辨認它們(恆星)。

天文學家通過「引力透鏡效應」(gravitational lensing)發現了這顆恆星。引力透鏡效應是宇宙學中測量暗物質的最好方法,指的是光在巨大的星系團附近經過時,光線會像通過透鏡時一樣發生彎曲,會放大更遠處的天體成像,使昏暗、遙遠的物體變得清晰,比如可觀測到單獨恆星。

天文學家們一直在利用「引力透鏡效應」來研究遙遠的星系,而這次伊卡洛斯的發現開闢了單獨恆星研究的新途徑。

參與這項研究的一個國際研究小組4月2日在《自然天文學》雜誌上發表了他們的研究報告。研究小組說,通常情況下,這種透鏡處理可以將物體放大多達50倍,但這顆新發現的恆星被放大了2,000多倍。

該報告的主要作者、明尼蘇達大學天文學家帕特里克凱利(Patrick Kelly)說:「我們可以看到恆星的宇宙部分非常小,但是這種自然奇觀讓我們看到了更大的體積。」「我們現在可以詳細研究宇宙是甚麼樣子,尤其是恆星如何演變以及它們的性質,幾乎可回溯至宇宙與第一代恆星形成的最初階段。」

該研究的共同作者、加州大學伯克利分校的天文學家菲利潘科(Alex Filippenko)說,這種罕見的對遙遠恆星的瞥見,可以提供研究非常遙遠的恆星的可能性,尤其是對早期宇宙。

這顆恆星的官方正式名稱為MACS J1149 + 2223 Lensed Star-1,但發現它的天文學家將其命名為伊卡洛斯。據稱古希臘神話人物伊卡洛斯因為飛得太接近太陽,他蠟製成的翅膀融化,最後墜落海中。

由於這顆恆星的光需要很長的時間才能傳到地球上,所以看到這顆恆星就像是回到了宇宙不到目前年齡三分之一的時期。

凱利表示,他更喜歡稱這顆恆星為沃霍爾,以美國藝術家安迪沃霍爾(Andy Warhol)的名字命名,因為這顆恆星發現後,套句沃霍爾的話,「成名了15分鐘」(15 minutes of fame)。但凱利最後還是將它命名為伊卡洛斯。◇