申包胥跑到秦國去,請求派兵援救楚國。秦國拒絕了,申包胥就站在秦國朝廷上,日夜不停的痛哭,七天七夜未曾中斷,終於感動了秦哀公,說:「楚國有這種忠臣,吳國還要消滅它,我沒有這種忠臣來保護秦國,吳國更不知道要如何欺凌我了!」

秦哀公決定派兵助楚復國,吳王闔閭也因為其弟自立為王而率兵返國。

楚平王無道,禍及子孫與全國百姓。若非忠臣未絕,楚國難逃覆滅的命運。楚昭王經此大難,記取教訓,自此親正人遠小人,死後謚號「昭」,有昭明之意。 

走繞蘇州古城,鄭欣穿梭在歷史與現實之間,繼續冷眼觀看著二千五百年前的歷史大戲。

鄭欣知道,伍子胥攻破楚國都城,報完大仇後,還想帶兵攻打鄭國,因為鄭國在他逃難的時候曾經追捕過他。

鄭君大為恐懼,貼出告示,許以高官厚祿,徵求退敵之策。有一人前來應募,說他只需要一支船槳,在路上邊走邊唱,就可以退敵。鄭公雖然不信,但也無他計可施,就答應讓他試試。

伍子胥率軍逼近鄭國邊境時,看到有個人擋在路中央,一邊敲著船槳,一邊唱著歌,仔細聽歌詞,卻只有「蘆中人」三字。伍子胥大吃一驚,問他是誰。持槳人告訴伍子胥自己是老漁翁的後人,受鄭君之託來向他求情,請他放鄭國一馬。為報前人的救命之恩,伍子胥打消了攻鄭的計畫。

他班師來到以前逃難行乞的地方,嘆息的回憶起往事:當時他來到這瀨水邊的時候,已經餓到無法動彈了。他向一個路過的女子乞食,得到食物卻無法起身進食。女子好心扶他餵他後,竟然投水自殺。

推其原因,可能在女子的心中,嚴守著男女授受不親的禮制規範,雖因救人不得已必須接近異性,但為了證明自己的清白,卻立刻跳水自殺,以求節義兩全。女子連名字都沒有留下,以致伍子胥發達後想報恩,也無處尋起,只好將酬謝用的金塊丟入水中,以了報恩之意。

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吳王的太子病死,一時間不知擇立何子。夫差央求伍子胥在吳王面前為自己說話,吳王雖然認為夫差愚而不仁,恐怕不能克紹箕裘,但在伍子胥的大力遊說之下,還是立他為太子。吳國除了西攻楚國外,還攻打南方的越國,威脅北邊的齊國與晉國。在與越王句踐的交戰中,吳王闔閭因傷致死,死前還告訴夫差,不要忘記替自己報仇。

夫差即位之初,時刻為著復仇作準備。三年後攻破越國首都會稽(今紹興),迫使越王句踐逃到會稽山上,臣服乞和。

句踐採用大夫范蠡的策略,不斷的用重金賄賂受吳王寵信的嚭,並親自帶著妻子及范蠡到吳都謝罪,自甘為奴,服侍夫差。用三年的時間取得吳王的信任,放他們回國。

句踐回國後,「臥薪嘗膽」,大夫文種與范蠡為越國擬定七項策略,「十年生聚、十年教訓」,計畫用十年的時間富國強兵、報仇雪恥,進而稱霸諸侯。越國七計中最為後人所熟知的,恐怕就是「美人計」了,此計的主角就是中國歷史上第一個出現的美女——西施。

西施不僅美貌,而且才德兼具,為了國家大義犧牲自己。當句踐將她獻給吳王夫差時,伍子胥曾勸諫夫差拒絕這份禮物,認為:「夫美女者,亡國之物也。」

但一國是否傾覆,其實不在於君主身旁是否有美女尤物,君主本身是否仁德有道才是國家存亡的真正原因。天要滅一國,是因為全國從上到下的道德都已經敗壞了,君王作為一國之長,沒有帶領全國走向正道,要負起最大的責任;因此而亡國喪命、禍患及身的人,都是隨波逐流的人,人人都有責任,禍水又豈是幾個紅顏就有辦法惹出來的?◇(待續)