美國科學家表示,有顆小行星在下個世紀可能會撞擊地球,但人類現有的技術無力阻擋,屆時恐怕會造成重大傷亡。為此,科學家們正在研究以太空船將小行星撞開,或用核彈將其炸開的方式,來避免這場可能的浩劫。

這顆名叫「貝努」(Bennu)的小行星,以每小時63,000英里(約101,389公里)的速度環繞太陽,每六年經過地球一次。其直徑約為500公尺,高於美國紐約市的帝國大廈,而其重量則高達790億公噸左右。

依據先前的觀察資料推估,在2135年9月,「貝努」有1/2700的機率會撞上地球,其撞擊能量將高達12億噸TNT當量,這相當於8萬倍廣島原子彈的威力。

「貝努」比帝國大廈還大。(LLNL)
「貝努」比帝國大廈還大。(LLNL)

美國能源部所屬的國家研究機構、位於加州的勞倫斯利佛摩國家實驗室(Lawrence Livermore National Laboratory,LLNL),正與美國太空總署(NASA)、國家核安全管理局(National Nuclear Security Administration)等機構合作,研究以太空船將「貝努」推開或炸開的可行性。

這艘計劃中的太空船被稱為「鐵鎚」(HAMMER,指Hypervelocity Asteroid Mitigation Mission for Emergency Response),其長度將達9公尺、重量將達8.8公噸。如果來襲的小行星夠小,而且人們事先偵測到,「鐵鎚」將可用來把它推開;如果小行星太大,「鐵鎚」則能引爆其攜帶的核彈,使它轉向而避免撞上地球。

勞倫斯利佛摩國家實驗室物理學家豪利(Kirsten Howley)在這項研究的報告中說:「現在撞擊的機率似乎還很低,但其結果卻可能很可怕。」

豪利說,「貝努」撞擊地球的機率可能會改變,不是更高就是更低,這有待人們蒐集更多與其軌道相關的資料來研判。若太晚獲得相關訊息,使小行星轉向的難度會很大。

她說:「這項研究旨在協助我們在看到清楚而存在的危險時,縮短反應時間,以便有更多選項來使其轉向。它最終的目標就是為保護地球上的生命作好準備。」