南美洲阿塔卡馬沙漠10年或更久才下一次雨,但微小的細菌和微生物卻能存活。研究人員表示,這個線索暗示火星也可能有類似生命存在。 美國期刊《國家科學院學報》(Proceedings of the National Academy of Sciences)發表的報告指出,阿塔卡馬沙漠(Atacama Desert)橫跨智利和秘魯,是地球上最乾燥的非極性沙漠,這裏的生存環境和火星類似。 

中央社援引法新社的消息報道,研究主筆、德國柏林科技大學(Technical University of Berlin)行星科學教授舒爾茲-馬庫赫(Dirk Schulze-Makuch)2015年與研究團隊造訪這片沙漠,想知道那裏孕育著怎樣的生命形式。 

結果出乎意料,沙漠下起了雨。科學家隨後發現土壤中湧現大量的生物活動,立刻用無菌匙採樣。

微生物蟄伏多年 降雨時才重生繁衍

經基因組分析發現,許多微生物顯然是當地原生種,大部份是細菌。這些微生物可能蟄伏許多年,降雨時才重生繁衍,用這種方式來適應這裏的嚴酷生存環境。 

舒爾茲-馬庫赫說:「這是科學家首度在阿塔卡馬沙漠土壤中,發現能長期存活的生命形式。」 

「我們相信這種微生物可以蟄伏數百甚至數千年,環境可能與火星十分類似,然後一場雨讓它又有了生命。」 

2016和2017年,科學家回到阿塔卡馬沙漠追蹤,發現土壤中相同的微生物群落又漸漸回到蟄伏狀態。但報告說,它們並非完全死去,沙漠地底較深處找到的單細胞生物體在數百萬年來,已組成生生不息的群落,應付嚴酷的生存條件。 

舒爾茲-馬庫赫說,這份報告或可幫助科學家進一步探尋火星上是否存在微生物,若存在,它們可能如同阿塔卡馬沙漠中的微生物,長年來演化出蟄伏狀態,以在火星更寒冷、更乾燥的氣候下生存。 

阿塔卡馬沙漠寬160公里、長1000公里,瀕臨太平洋,按理說不會幹旱,但是沙漠北部緊挨的安地斯山脈如同一道屏障,阻擋了亞馬孫河的潮濕空氣南下。

另外,這裏盛行與海岸平行的離岸風,又是秘魯寒流流經之地,沿海空氣與寒流表面接觸,下層冷卻,水汽只能成霧,而難以升至高空凝雲致雨。◇