有關土地公的傳說很多。土地公本是保護土地上眾生平安的福神。

古代中國皇帝祭祀「后土」、民間祭拜「社」神,就是感謝、報答土地之神賜予平安。漢代《風俗通》:「社者、土地之主,土地廣博,不可偏敬,以為社而祀之,報功也。」(社是土地的主人,因為我們居住的土地非常非常廣大,所以就在各地區祭拜地區的社神,報答土地神之恩,這樣才不會遺漏而失敬。) 

祭拜土地公的起源,有這麼一段關於土地公的傳說。

好官張福德受祀

傳說土地公生前是為人尊崇的好官。在周朝成王時代,有一位好稅務官叫張福德,他生於周武王二年(公元前1134年)二月二日。這一天,也就是今天人們傳說的土地公誕辰。

話說張福德自小聰穎,而且事親至孝,當他三十六歲時,在周成王宮中擔任總稅官。張福德不愧於這種榮耀,他為官廉正,認真勤勉任事,心懷慈悲。遇到一時繳不出稅來的人,他就寬待一些時日,若最後真的納不了稅,他也不會為難,就拿自己的錢幫那些窮人繳足,平時遇到有急難的人,他總也盡力去幫人度過難關。

張福德這樣一位愛民如子、德高望重的稅務官長活的很長壽,據說他享年一百零二歲,壽終三天後仍然容貌不變,宛如活人模樣。感恩、愛戴他的人民前往瞻仰遺容,莫不稱奇。

在張福德逝世之後繼任總稅務官的是魏超。相對於張福德的清廉慈愛,魏的為人卻是奸惡無常,愛財如命,假借權勢圖謀私利,橫行霸道欺壓百姓。世人想起張福德生前的廉正,今昔對比之下更加感念他的恩德。

就有這麼一個窮人家以四塊大石頭圍成一石屋奉祀張福德的塑像,不久,這一家人竟然由貧轉富。知道這事的鄰人都相信是張福德顯靈保祐,於是大伙兒合資建廟、塑造張福德的金身膜拜,以其名尊稱為「福德正神」。

也因為祭拜的那家人由貧轉富,一般相信張福德是福神,會賜給人福氣、財富,營生意的人尊奉祂為「財神」,而常常祭拜,以求生意興隆。傳說周穆王賜張福德「土地公」稱號。

在台灣,最常見到的就是「土地公廟」。「土地公」也是「財神」的傳說,在台灣民間流傳最廣。現在台灣流傳歌頌土地公的一幅對聯,將「福德正神」嵌在聯中:

「福而有德千家敬,正則為神萬世尊。」

另外,還有一幅「安仁自安宅,有土必有神」的對聯,明示了土地公神保祐人居宅平安,同時勉勵世間人心存「仁」德,必有神護。

民間祭祀土地公不限於土地公的誕辰這一天。每年從二月初二這一天開始祭祀土地公,稱作「頭牙」。「作牙」,本來是「作迓」,迎福的意思。到了十二月十六日,是一年中最後一次作牙,稱為「尾牙」。◇