美國太空總署(NASA)將在本月向近地太空發射探測器,首次全面探索距離地球最近的空間。 

該探索項目英文簡稱為「金探索」(GOLD),但它不是探測太空中的黃金,而是英文全稱「地球及邊緣的全球範圍觀察」(Global-scale Observations of the Limb and Disk)的縮略詞。 

探測的空間 在大氣層與外太空交界處

「金探索」所探測的空間非常重要,因為這是大氣層與外太空的交界處,受太陽能量的影響很大,卻是地球各種通訊電波穿過的空間,比如GPS(全球定位系統)及無線電信號主要在這個區域變換方向,而且這個空間也是國際空間站駐留的地方。 

「金探索」的探測內容將包括地磁層、大氣電離層。地球磁場是保護地球免受外太空高能量粒子影響的重要物質。 

太空總署在近日的聲明中表示,「金探索」將收集和分析太陽影響地球氣候的數據,以便更好地估測天氣變化,以及幫助發射衛星。 

迄今為止,科學家已使用各種地面設備及低軌道探測器蒐集這個空間的數據,但是「金探索」會彌補其它探索的不足。 

參與此項研究的太空總署科學家道格羅蘭(Doug Rowland)解釋:「我們過去僅僅認識到太陽風對電離層的影響,以及更低大氣層受地面天氣的影響,但是現在我們要研究兩種因素的共同作用。」 

「金探索」也會仔細探測大氣高層的情況,包括地磁如何受太陽影響、太陽風如何、大氣高層之中的微觀粒子等。 

航太空總署表示,「金探索」的研究範圍高達3.6萬公里(2.2萬哩),與此同時,還有探測高度僅在563公里(350哩)之內的ICON(電離層連接探測器)項目共同配合,以便更深入細緻地展開研究。◇