聖誕節當日,美國亞利桑那州圖森附近的Lemmon山勘測(Mount Lemmon Survey)中心的天文學家,發現了一顆快速靠近地球的小行星。這顆新命名為2017 YZ4的小行星於美東時間28日午後掠過地球。

這顆小行星以每小時21,500哩的速度在太空穿越,距離地球比地月距離還近。觀察家認為,這顆小行星直徑在22.6呎至49呎之間,如同一輛公車大小。

美國太空總署科學任務委員會行星防禦(Planetary Defense Officer)官員林德利約翰遜(Lindley Johnson)告訴《新聞周刊》:「2017 YZ4是今年在地月距離內飛行的第52顆小行星,也是11月21日兩顆類似小行星飛掠地球後的第一顆小行星接近地球。」

這顆小行星不可能進入地球大氣層。天文學家表示,它大約在距離地球約139,433哩處飛掠。

如小行星衝向地球 緊急疏散衝擊地區人民

NASA表示,如果這顆小行星衝向地球,沒有任何辦法可以改變它的運行軌道,只能緊急疏散衝擊地區人民,以及遷移關鍵基礎設施,來減輕地球上的損害。

對於美國太空總署認為的「近地小行星」天體巨石而言,這顆小行星距離地球已經非常接近。「近地小行星」是指距離地球600萬哩以外的任何小行星。

約翰遜告訴《新聞周刊》:「截至12月25日,在太陽附近軌道上有17,506個已知的近地天體(NEO)可能接近我們的星球,其中17,400顆是小行星,106顆是彗星。」

他說:「今年以來,我們已經發現了1,996個近地小行星。2016年有1.877個此類物件,2015年有1,566個。」

約翰遜解釋道,還有更多像這樣的小行星被發現,「近地小行星永遠不是新的」,他說。「它們在那裏已經有好幾千年了,(只是)我們還沒有發現。」

2013年2月,在俄羅斯車里雅賓斯克上空的一個19米高(62呎)的流星爆炸,能量相當於50萬噸TNT,造成1,000多人受傷。◇