美國太空總署(NASA)近期舉辦一個不尋常的新聞發佈會,宣佈開普勒(Kepler)太空望遠鏡的最新發現。NASA表示,在一個類似太陽系的恆星系統中,發現了第八顆行星。

開普勒90(Kepler-90,又稱KOI-351)是一顆位於天龍座的恆星。此前發現它擁有7顆行星,是迄今為止已知的擁有最多行星數量的系外恆星系統之一。開普勒太空望遠鏡在開普勒90恆星周圍又發現一顆新行星,這個恆星系統目前已知擁有八顆行星。

開普勒90恆星及其「太陽系」是已知的,但天文學家發現這顆新的行星則是通過谷歌人工智能技術完成。

這個恆星系統中心發現的第八顆行星名為開普勒90i,其母星開普勒90是一顆類似太陽的恆星,距離地球2,545光年。開普勒90i是一個炎熱的岩石星球,每14.4天一次繞著母星運行一周。這顆行星比地球大30%,但與它的恆星非常接近,行星上平均表面溫度超過800華氏度,與水星相當。這個恆星系統最外面的行星名為開普勒-90h,圍繞恆星運行的軌道和地球繞太陽的軌道相似。

開普勒90i是通過谷歌人工智能技術(機器學習)發現的。NASA表示,艾姆斯研究中心及科學理事會天體物理學部門的科學家,與谷歌人工智能(AI)工程師及美國德州大學專家,使用AI分析開普勒太空望遠鏡收集的數據。

機器學習是電腦進行「學習」的一種人工智能方法。具體做法是,一台電腦經過「訓練」,對來自開普勒太空望遠鏡數據進行分析,尋找可能屬於行星的信號。電腦發現了開普勒90現有系統中的這顆新行星。 

這表明,開普勒90恆星系統的信息隱藏在科學家已經收集的數據中,因為有太多信號,以至於科學家無法全部注意到。 

美國太空總署天體物理學部門主任保羅赫茲(Paul Hertz)說:「就像我們預料的那樣,已有的開普勒(太空望遠鏡)數據中隱藏著令人興奮的發現,等待正確的工具或技術去發現它們。」

「這一發現表明,我們的數據將成為未來幾年創新研究人員的寶貴財富。」

研究人員安德魯范德伯格(Andrew Vanderburg)說,如果沒有更多的行星潛伏在其它「太陽系」中,他會感到驚訝。他說:「開普勒90星系統就像我們太陽系的一個迷你版本,裏面有小行星,外圍有大行星,但是所有行星距離恆星更近。」 

宇宙中存在更多系外行星

雖然開普勒90恆星系統不是尋找生命的好選擇,但在宇宙中存在的其它「太陽系」發現的行星數量,確實提高了人類發現生命的機會,這些發現也暗示宇宙中存在著比我們以前想像的更多系外行星。 

Google AI和Google Brain的工程師Christopher Shallue在NASA新聞發佈會上與來自德州大學的NASA科學家,開普勒研究小組和美國太空總署Sagan研究員Andrew Vanderburg一起出席研討會。

自2009年3月啟用以來,開普勒一直負責尋找太陽系外的類地行星,特別是適合人類居住的行星。直至今日,開普勒已經在宇宙中觀測了超過15萬顆恆星,基於系外行星圍繞其恆星運轉時造成恆星亮度輕微變暗的現象,開普勒收集了35,000個可能的行星信號數據。

2010 年,「開普勒」探測器發現在距離地球僅 127 光年處存在類似於太陽系的一個行星系統,該行星系統內至少存在 5 顆行星環繞恆星運行,行星的排列方式與太陽系十分相似。 

2015 年是開普勒不尋常的一年,它發現了第二個地球。科學家把「地球二號」命名為 Kepler-452b。這顆行星軌道半徑幾乎和地球一摸一樣,公轉周期是 385 天,只比地球多了 20 天。其母星質量幾乎和太陽等重,為 1.037 個太陽質量,和地球如同雙胞胎。 

2016 年5月10日,NASA宣佈開普勒又發現1,284顆系外行星。普林斯頓大學研究學者莫頓(Tim Morton)表示,這使得開普勒發現的系外行星數目增至2,325個。 

這1,284顆系外行星,將近550顆可能是類似地球的多岩石星球,其中9顆位於適合居住地帶,上面可能有生命,這使得目前已知適合居住的系外行星增加至21顆。 

2017 年 2 月,NASA 又宣佈了一個重磅消息——在距離地球約 40 光年的恆星 TRAPPIST-1 周圍發現了 7 顆地球大小的類地行星,其中還有 3 顆處於宜居帶內。◇