香港科技大學得獎神經及生物學家張明傑團隊歷時8年研究,就導致精神分裂症與其它嚴重精神病機理方面研究取得重大突破。有關發現為日後繼續探討精神病治療方案找到方向,並為研發治療精神病新藥及療法提供了研究基礎。

數據顯示,現時香港約有4萬人被確診患上精神分裂症,無疑對精神病本人抑或照顧者都是困擾一生的難題。雖然科學家知悉精神病成因,與一種人類蛋白DISC1中的編碼基因出現變異有關,但該負責控制腦部神經元生長等細胞活動的蛋白是如何與其它蛋白在互動中對腦部正常發展產生影響的,則無從知曉。

張明傑指,儘管在美國及蘇格蘭等精神分裂症家族中發現DISC1基因突變,但基因突變引起疾病的病理仍然未知。哪怕患有同樣精神病,但因發病機理不同,各種各樣發病的基因不同,亦無法用相同的方式及藥物治療。對精神病的病理理解有限、精神病藥物開發成本高、商業價值不足(不能廣泛使用)等原因,導致並無針對個體的特效精神病藥。

張明傑團隊在實驗室模擬人類大腦研究,抽取健康人皮膚細胞蛋白,與誘導幹細胞結合,放入核磁共振機中進行3維培養,從中製造出擬前腦器官。最終發現,Ndel1蛋白在腦神經元生長及許多腦部活動中擔當重要角色,而當DISC1編碼基因出現變異,會打斷DISC1 /Ndel1蛋白複合物的形成,從而減慢腦部神經元生長速度,可能導致精神病。

張明傑形容,今次研究可謂是一次重大突破,結束了之前在黑暗中摸索找不到路的過程,為今後的研究找到了一個方向和路徑。其意義在於,「其一,我們如果知道基因研究,翻查精神病人的家屬成員裏面,哪個基因突變會引起疾病,我們現在的研究就可以知道為甚麼這樣的突變能夠引起疾病。其二,如果我們知道了為甚麼突變會引起大腦發育的話,我們就有辦法怎麼樣把它突變的基因修復。」◇